voelen

Voor het eerst is het onderzoekers gelukt om een man die zijn onderarm kwijtraakte, met een robothand in realtime te laten voelen wat hij pakt of aanraakt.

Om de man in realtime te laten voelen met zijn robothand, moest eerst wel het nodige gebeuren. De onderzoekers voorzagen de robothand eerst van sensoren die aanrakingen konden detecteren. Ze deden dat door de spanning in de kunstmatige pezen in de robothand te meten. Die metingen werden vervolgens omgezet in een elektrische stroom. De zenuwen van de man konden die elektrische stroom helaas niet verwerken. En dus ontwikkelden de onderzoekers een computeralgoritme dat de elektrische stroom die de robothand genereert omzet in een signaal waar de zenuwen wel iets mee kunnen. Vervolgens werden elektroden in de zenuwen in de bovenarm van de man geplaatst. Die elektroden gaven het door het computeralgoritme omgezette signaal aan de zenuwen door en lieten de man zo voelen wat de robothand ‘voelde’.

Afbeelding: Patrizia Tocci / EPFL.

Afbeelding: Patrizia Tocci / EPFL.

Rond of vierkant
“Ik kon dingen voelen die ik in negen jaar tijd niet gevoeld had,” vertelt proefpersoon Dennis Aabo Sørensen. “Wanneer ik een object vasthield, kon ik voelen of het hard of zacht, rond of vierkant was.”

Gevoelig
Ook de onderzoekers zijn opgelucht dat hun aanpak werkt. “We maakten ons zorgen dat de gevoeligheid van de zenuwen in de bovenarm van Dennis afgenomen zou zijn, omdat hij deze negen jaar niet had gebruikt,” vertelt onderzoeker Stanisa Raspopovic. Maar die zorgen bleken ongegrond.

Weer weg
Inmiddels zijn de elektroden weer uit de arm van Sørensen verwijderd. Niet omdat dat met het oog op zijn gezondheid nodig was, maar omdat klinisch onderzoek strikte regelgeving kent met betrekking tot de veiligheid van de proefpersoon. Hoewel de elektroden slechts een maand actief waren, zijn de onderzoekers ervan overtuigd dat deze in de toekomst vele jaren op rij kunnen blijven zitten en functioneren, zonder dat ze daarbij het zenuwstelsel aantasten.

Het onderzoek toont voor nu aan dat een bionische hand tot de mogelijkheden behoort. Het kan echter nog jaren duren voor deze klaar is voor de markt. Zo moeten onderzoeker nu gaan werken aan een draagbaar systeempje dat het ‘gevoel’ van de robothand om kan zetten in informatie waar het lichaam iets mee kan. Ook willen ze de robothand nog gevoeliger maken.