Door de film Avatar duiken steeds meer mensen in de vele virtuele werelden, zoals Second Life. In Second Life kunnen internetgebruikers een levensecht personage aanmaken en daar een leven mee leiden. Uit een nieuw onderzoek blijkt dat mensen geïnspireerd raken door hun avatar en zelf gezonder gaan leven.

Avatars – geanimeerde versies van personen – hebben een functie als rolmodel. Mensen die met een avatar sporten, zijn sneller geneigd om daarna zelf te sporten, rennen of fitnessen. Hoe realistischer een avatar op een persoon lijkt, hoe groter de kans dat een persoon hem of haar wil imiteren.

Deelnemers aan het onderzoek droegen een speciale helm, waardoor het leek alsof ze in dezelfde kamer waren als een geanimeerde versie van henzelf. “Als ze een persoon zagen die ze niet kenden, dan waren ze niet gemotiveerd om te sporten”, zegt onderzoeker Jesse Fox. “Als ze zichzelf zagen, waren ze vaker bereid om te sporten.”

Proefpersonen die zagen hoe hun avatars dunner werden door het eten van wortelen, besloten om zelf gezonder te gaan eten. Deelnemers die zagen hoe hun avatars snoepgoed verorberden, hadden zelf ook zin in een zoete inval.

“In zekere zin ziet een mens zichzelf terug in een avatar, waarna hij of zij een stukje van de avatar meeneemt”, concludeert Fox.