Vroegtijdig sterven door ziekte of een ongeval: niet jonge kinderen, maar adolescenten lopen wat dat betreft tegenwoordig het grootste risico, zo blijkt uit onderzoek.

Wetenschappers verzamelden de gegevens van vijftig landen over vijftig jaar. Wereldwijd was het aantal sterftegevallen teruggelopen, maar relatief gezien is het aantal mensen dat als tiener of jongvolwassene kwam te overlijden nu zeer groot.

Kwetsbaar
Lang waren de kleine kinderen de meest kwetsbare leeftijdsgroep. Vooral infecties eisten hun tol. Maar tieners en jongvolwassenen blijken nu bezig te zijn aan een inhaalslag. Steeds meer jongeren komen in aanraking met geweld en kunnen het niet navertellen. Ook het aantal zelfmoorden onder deze groep neemt toe. Tevens doen verkeersongelukken een belangrijke duit in het zakje.

Concreet
Hoewel de sterftecijfers wereldwijd afnemen, zijn ze onder tieners en jongvolwassenen nu hoger dan onder kinderen. Heel concreet: jonge mannen tussen de 15 en 24 jaar hebben twee tot drie keer zoveel kans om vroegtijdig (dat wil zeggen: niet door ouderdom) te sterven dan jongetjes van één tot vier jaar. “De tienerjaren waren altijd de gezondste jaren van het leven,” weet onderzoeker Russell Viner. “Maar dat is niet meer zo.”

De onderzoekers konden niet alle landen bestuderen. Zo namen ze de armste landen van Afrika niet mee. Daar is de kindersterfte waarschijnlijk weer veel hoger. Wel is de trend die nu in het westen te zien is, zich aan het verplaatsen naar de ontwikkelingslanden. Jongeren trekken er naar de steden en daar is het leven veel risicovoller, zo stellen de onderzoekers in het blad The Lancet. Urbanisatie zou dan ook een belangrijke verklaring voor de hoge sterftecijfers onder jongeren zijn.