robot

Wetenschappers hebben met behulp van een autonoom opererende robot voor het eerst 3D-beelden gemaakt van de onderzijde van het zee-ijs rond Antarctica. De beelden moeten ze helpen het ijs beter te monitoren en veranderingen in het zee-ijs beter te begrijpen.

De onderzoekers maakten de beelden met behulp van SeaBED. De gele robot (zie de afbeelding hierboven) is ongeveer twee meter lang en weegt bijna 200 kilogram. In tegenstelling tot de meeste andere instrumenten die tijdens oceanografisch onderzoek worden ingezet kijkt SeaBED niet omlaag, maar omhoog. Met behulp van sonar brengt hij zo het zee-ijs boven zich in kaart. De robot dook daarvoor naar een diepte tussen de twintig en dertig meter en ging op die diepte vervolgens baantjes ‘zwemmen’.

Het levert de eerste 3D-beelden op die ooit van de onderzijde van het Antarctisch zee-ijs zijn gemaakt. SeaBED deed onderzoek in drie gebieden voor de kust van het Antarctisch Schiereiland die eerder ontoegankelijk waren. “Wat wij laten zien, is dat observaties vanonder het ijs mogelijk zijn en dat er veel informatie uit te halen is,” vertelt onderzoeker Ted Maksym. “Dit is een belangrijke stap richting routine metingen die we nodig hebben om echt te kunnen monitoren en begrijpen wat er met het ijs gebeurt en welke grootschalige veranderingen er optreden.”

Wetenschappers kunnen zee-ijs op verschillende manieren bestuderen. Zo kunnen satellietbeelden gebruikt worden om de dikte van het zee-ijs te bepalen. Maar het accuraat interpreteren van die data is lastig, omdat het ijs soms bedekt wordt door een laagje sneeuw. Om een compleet beeld te krijgen van het zee-ijs worden de satellietbeelden daarom vaak gecombineerd met waarnemingen vanaf schepen of het boren van gaten in het ijs. Maar die aanpak werkt lang niet altijd: als het zee-ijs heel dik is, is het moeilijk te bereiken en kunnen die aanvullende metingen geen doorgang vinden. Dankzij SeaBED is het nu mogelijk om ook in die moeilijk toegankelijke gebieden op betrouwbare wijze de dikte van het ijs te meten.