Het einde van de missie is het startschot voor SpaceX die vanaf dan herhaaldelijk astronauten met de Crew Dragon naar het ISS mag brengen en ophalen.

Op 30 mei 2020 werd er geschiedenis geschreven toen NASA-astronauten Robert Behnken en Douglas Hurley vanaf Amerikaanse bodem in een commercieel gebouwd en geëxploiteerd Amerikaans bemanningsruimtevaartuig naar het ISS afreisden. SpaceX’ Crew Dragon vertrok vanaf NASA’s Kennedy Space Center in Florida en meerde een dag later bij het ruimtestation aan. Nu, twee maanden later, zijn Behnken en Hurley er klaar voor om huiswaarts te keren. Nog dit weekend zullen ze voor de kust van Florida in de zee plonzen.

Historische vlucht
De missie van de twee astronauten was een historische. Het was namelijk voor het eerst dat er astronauten door een commerciële partij bij het ISS werden afgeleverd. De lancering was dan ook het startschot voor een nieuw tijdperk waarin ook commerciële ruimteorganisaties op en neer naar het ISS gaan pendelen om daar astronauten af te leveren en op te halen. Bovendien was het weer voor het eerst sinds 2011 dat er een Amerikaanse ruimteschip met Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse grond gelanceerd werden.


Testvlucht
De eerste bemande vlucht van Crew Dragon moet gezien worden als een testvlucht. Zowel de ruimtecapsule als het raketsysteem en alle systemen aan boord zijn uitgebreid getest. Nadat is gebleken dat alles naar behoren functioneert en de missie ook goed afloopt, zal SpaceX op korte termijn vaker astronauten naar het ISS gaan vervoeren. Dat doet het ruimtevaartbedrijf in opdracht van NASA, dat zich ondertussen mooi op missies naar de maan en Mars kan richten. Overigens is SpaceX niet het enige bedrijf dat binnenkort met enige regelmaat Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse bodem naar het ISS zal vervoeren. Ook Boeing gaat dat in opdracht van NASA doen. Problemen tijdens de laatste testvlucht van Boeings ruimtecapsule Starliner leidden er echter toe dat de eerste bemande testvlucht nog even op zich zal laten wachten.

Op 31 mei meerde de Crew Dragon keurig aan bij het ISS, waar een heuse welkomstceremonie voor de Behnken en Hurley werd gehouden. Eenmaal op het ISS hebben de twee astronauten tests uitgevoerd op de Crew Dragon. Daarnaast maakten ze deel uit van de bemanning die al op het ISS aanwezig was, wat betekent dat ze meewerkten aan onderzoek en ook andere taken op zich namen. Nu zitten echter alle werkzaamheden erop en keren Behnken en Douglas weer terug naar huis.

Plons
Hoe die terugkeer eruit gaat zien? Crew Dragon zal zich eerst geheel zelfstandig loskoppelen van het ISS en vervolgens met een haastige 28.163 km per uur koers zetten naar aarde. Die terugkeer gaat vervolgens gepaard met een plons; Crew Dragon is namelijk ontworpen om – hangend aan parachutes – in de Atlantische Oceaan te vallen. De vier parachutes remmen het vaartuig af, zodat de twee astronauten niet met een noodvaart te water storten. Onmiddellijk nadat het vaartuig in het water is geplonsd, worden er schepen ingezet om de capsule op te vissen en zowel Crew Dragon als de bemanning terug naar het vasteland te brengen. Eenmaal terug aan wal zullen beide bemanningsleden eerst een medische keuring ondergaan en vervolgens terug naar Houston worden gebracht.

Crew Dragon
Ook de Crew Dragon zal na terugkeer grondig worden geïnspecteerd. Verschillende teams zullen de gegevens en prestaties van het ruimtevaartuig tijdens de testvlucht onderzoeken. En als alles goedgekeurd is, krijgt SpaceX’ Crew Dragon het nodige certificaat waardoor het ruimtevaartuig routinematig op en neer naar het ISS mag pendelen. Dit hele proces zal naar verwachting zo’n zes weken in beslag nemen.


Volgende missie
Hoewel SpaceX momenteel nog niet over de officiële papieren beschikt, staat toch al de volgende missie met de Crew Dragon naar het ISS gepland. Na een succesvolle certificering zullen binnenkort de Crew Dragon-commandant Michael Hopkins, piloot Victor Glover en missiespecialist Shannon Walker – allemaal van NASA – samen met de Japanse missiespecialist Soichi Noguchi gelanceerd worden. De vier bemanningsleden zullen zes maanden op het ruimtestation vertoeven. De lancering zal op z’n vroegst eind september plaatsvinden.

Maar zover zijn we nu nog niet. Eerst moet de Crew Dragon veilig en wel op aarde zien te landen. Zaterdagnacht om 01:34 Nederlandse tijd zal de loskoppeling van het ISS plaatsvinden, waarna de Crew Dragon naar verwachting op zondagavond 20:42 Nederlandse tijd in het water zal plonzen. NASA zal voor alle geïnteresseerden live verslag doen van deze bijzondere terugkeer. Dus wil je deze gebeurtenis zelf meemaken? Dan kun je online in te schakelen op NASA tv via deze link.

Meer weten over Crew Dragon, het belang van de testvlucht en wat deze betekent voor NASA, SpaceX en de ontsluiting van de ruimte? Lees er hier alles over. Wil je de lancering herbeleven? Werp dan eens een blik op de liveblog die we tijdens de lancering bijhielden.