NASA’s Deep Impact-sonde heeft de eerste kiekjes van de komeet Hartley 2 terug naar aarde gezonden. De foto’s zijn gemaakt op een afstand van zo’n 700 kilometer van de komeet. Deep Impact bevond zich toen zo’n 37 miljoen kilometer van de aarde. Wetenschappers buigen zich nu over de foto’s en denken nog jaren werk te hebben aan de analyse ervan.

Uit de beelden blijkt dat de komeet Hartley 2 honderd keer minder volume heeft dan de komeet Tempel 1, het eerste doel van de Deep Impact-sonde.

“Het is een bijzondere prestatie dat we de ruimtesonde zo dicht langs het oppervlak van Hartley 2 konden leiden”, zegt Tim Larson, de project manager van de EPOXI-missie. “De komende drie weken houden we de komeet nog nauwlettend in de gaten.”

WIST U DAT…

Hartley 2 draait iedere zes jaar om de zon. Door iedere baan om de zon verliest de komeet een 1,5 meter dikke laag materiaal. Hartley 2 wordt dus alsmaar kleiner. Wetenschappers vermoeden dat het object nog enkele honderden keren rondom de zon kan draaien en daarna verdwenen is.