ASTRONOMIE  Virgin Galactic’s SpaceShipTwo wordt maandagmiddag gepresenteerd aan het publiek. Dit wordt het eerste commerciële ruimteschip dat passagiers meeneemt voor een tripje naar de ruimte. Een kaartje kost 200.000 dollar. Ongeveer 300 mensen hebben dit bedrag ingelegd.

“Suborbitale vluchten vormen het begin van commerciele bemande ruimtevluchten”, zegt Bretton Alexander, president van de Commercial Spaceflight Federation. Het team van ontwerper Burt Rutan schrijft dus geschiedenis met hun SpaceShipTwo.

Klanten die een ticket kopen voor de SpaceShipTwo nemen plaats in het ruimteschip. Dit ruimteschip wordt bovenop een vliegtuig gemonteerd. Het vliegtuig laat de SpaceShipTwo op een bepaalde hoogte los, waarna het commerciële ruimteschip de klanten naar een hoogte van 105 kilometer brengt. Op deze hoogte is de curve van de aarde te zien.

Passagiers ervaren zes minuten microzwaartekracht, oftewel bijna gewichteloosheid. In die tijd mogen passagiers hun gordels los doen en rondzweven. De hele vlucht – van lancering tot landing – duurt 2,5 uur. De prijs: 200.000 dolllar.

Oorspronkelijk bouwde Rutan een prototype: de SpaceShipOne. Hiermee maakte hij drie testvluchten in 2004, waarmee Rutan tien miljoen dollar prijzengeld in de wacht sleepte. Virgin-chef Richard Branson huurde Rutan in om een vloot ruimteschepen te maken voor betalende ruimtereizigers.

Het klinkt misschien gek, maar NASA is momenteel op zoek naar een alternatief vervoersmiddel om astronauten naar het ruimtestation te brengen. De spaceshuttle gaat in 2011 met pensioen en de nieuwe Orion-capsules worden pas in 2015 gelanceerd. President Obama denkt erover om alternatieven te gebruiken: zoals het astronautenvervoer overdragen aan de commerciële industrie. Gaan astronauten in 2012 naar het ruimtestation in een SpaceShipTwo? Wie weet!

De eerste passagiers maken waarschijnlijk een reis naar de ruimte in 2011 of 2012. Eerst moet het nieuwe ruimteschip getest worden. Deze testvluchten vinden volgend jaar plaats. Er gaat namelijk niets boven veiligheid.