ringworm

Een organisme in je computer. Het klinkt bizar, maar volgend jaar wordt het een feit. De onderzoekers van OpenWorm laten aan New Scientist weten dat het eerst computerdier volgend jaar wordt geboren. Een bijzondere prestatie.

Om een computerdier te bouwen, moeten alle spieren, neuronen, cellen en synapsen in kaart worden gebracht en worden vertaald naar nulletjes en eentjes (bits). WormBot is een versimpelde uitvoering van een echte worm. Het eerste computerdier kan niet eten, poepen, voortplanten of sterven. Daarnaast heeft het dier een plastic lichaam met twee wielen.

Zo beweegt de caenorhabditis elegans voort.

WormBot is verder een exacte kopie van de caenorhabditis elegans. Dit is een rondworm van één millimeter lang, die in de bodem leeft. Dit diertje heeft 959 cellen en een netwerk van 302 neuronen. 6393 synapsen verbinden de neuronen met de 95 spieren, waardoor er 1410 knooppunten zijn. Hoewel WormBot geen 95 spieren heeft, worden zijn twee wielen aangedreven door een matrix van 95 cellen.

De vraag is of we WormBot mogen omschrijven als een echt dier. Hoewel het dier een replica is van de caenorhabditis elegans, is er één belangrijk verschil wat ons op dit moment nog onderscheidt van computerdieren. Computerdieren hebben een neuraal netwerk, dat niet verandert. Dieren leren van hun ervaringen en slaan die informatie op in hun hersenen, namelijk door bestaande connecties te versterken of te verzwakken, of door nieuwe connecties te vormen. WormBot kan dit niet. Maar wellicht dat toekomstige digitale dieren wel leren en misschien zelfs evolueren?

Kan een computerdier voelen?
In dat geval wordt dit vakgebied emotioneel beladen. Stel, we hebben straks geen proefdieren meer nodig, maar gebruiken computerratten, is dat dan wel ethisch verantwoord? “Als een echte rat pijn kan voelen, dan is dit wellicht ook zo voor een virtuele rat”, vertelt Murray Shanahan van het Imperial College London aan New Scientist. En wat als we in de verre toekomst een digitale mens creëren? Is het dan euthanasie als we de computer uitzetten?

Je eigen WormBot
Vooralsnog blijft het bij WormBot en dit digitale dier heeft geen bewustzijn. Wil je straks zelf spelen met WormBot? Voor 49 dollar kruipt dit dier straks rond in je webbrowser.