Wetenschappers hebben de allereerste, volledige embryo van de sauropoda (de bekende plantenetende giganten) gevonden. De embryo bevindt zich nog in het ei en is zo’n 110 miljoen jaar oud.

Het ei werd in de jaren ’60 ontdekt in Mongolië en kwam in een magazijn te liggen. Totdat Gerald Grellet-Tinner ermee aan de slag ging. “Ik was heel verbaasd toen ik het zag,” stelt de wetenschapper. Er zijn in het verleden wel eerder eieren van sauropoda gevonden, maar nog nooit met een compleet embryo erin.

Scan
Bacteriën hadden de botjes van het kleine dinosaurusje omgezet van calciumfosfaat in calciumcarbonaat. Dat is hetzelfde materiaal als de eierschaal en zorgde voor wat hindernissen. Zo konden de wetenschappers geen röntgenstralen gebruiken om in het ei te kijken. In plaats daarvan werd een beroep gedaan op andere scans.

Titanosauria
De beelden laten een volledig ontwikkelde embryo zien. De wetenschappers denken op basis van het skelet zelfs vast te kunnen stellen wat voor soort dinosaurus het is: een titanosauria. Dat betekent dat dit dinosaurusje – als alles volgens plan was gegaan – maar liefst vijftien meter lang was geworden.

De opperarm van de dinosaurus is slechts 1,8 centimeter lang. Foto: Gondwana Research.

Klein
Het ei heeft een diameter van zo’n negen centimeter. En dat verraste de onderzoekers. “We wisten niet dat deze soort dinosaurus zulke extreem kleine eieren legde.”

Oud
Het ei is bovendien ook nog eens het oudste ei dat ooit van ene titanosauria gevonden werd. Het ei wijst erop dat de sauropoda – waar de titanosauria tot behoort – vijftig miljoen jaar eerder in Mongolië voorkwamen dan gedacht, zo is in het blad Gondwana Research te lezen.

Hoewel het ei een hoop vragen beantwoordt, blijven er ook veel vraagtekens overeind. Zo lijkt de moeder van het kleintje wel van de aardbodem verdwenen: in Mongolië zijn nog nooit resten van volwassen sauropoda uit die tijd aangetroffen.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door DiBgd (via Wikipedia.org).