Wetenschappers aan boord van het internationale ruimtestation installeren dit weekend de Bigelow Expandable Activity Module (BEAM). BEAM functioneert als een soort ruimtetent.

De ruimtetent wordt gekoppeld aan de Tranquility-module. Dit gaat verrassend snel, namelijk in vier uur tijd. De gemiddelde kampeerder prutst misschien wel langer met tentstokken en haringen. Wanneer BEAM is geïnstalleerd, wordt deze module opgeblazen. Eenmaal opgeblazen biedt de ruimtetent zestien kubieke meter extra leefruimte, waardoor de totale ruimte in het internationale ruimtestation met acht procent toeneemt.

Als het aan NASA ligt, worden toekomstige ruimtestations allemaal opblaasbaar. Opblaasbare ruimtestations of modules nemen minder ruimte in en kunnen daardoor makkelijker met een raket vervoerd worden. Ook zijn ze veel goedkoper. De ruimtetent van Bigelow Aerospace kost slechts achttien miljoen dollar. Dat lijkt misschien veel, maar een ruimtestation als het ISS kost vele malen meer, namelijk 150 miljard dollar.

Artistieke impressie van hoe de ruimtetent er uit gaat zien.

Artistieke impressie van hoe de ruimtetent er uit gaat zien.

De komende twee jaar testen astronauten of de ruimtetent goed functioneert. Beschermt de opblaasbare module de astronauten tegen zonnestraling, ruimteafval en extreme temperaturen in de ruimte? Ontstaan er scheuren of groeien er schimmels aan de binnenkant van BEAM? Hier letten astronauten op.

Na de testperiode zal BEAM losgekoppeld worden, waarna de tent verbrandt in de atmosfeer van de aarde.

Wil jij de installatie van de Bigelow Expandable Activity Module live volgen? Ga zaterdag naar NASA TV. De uitzending start om 11:30 uur Nederlandse tijd. De daadwerkelijke installatie is niet van begin tot eind te volgen, want de plaatsing begint al om 8:15 uur Nederlandse tijd. Om 12:15 uur zijn de werkzaamheden afgerond.