james-webb

NASA is begonnen met de installatie van achttien spiegels voor de James Webb-telescoop. De eerste spiegel is deze week met een robotarm geplaatst.

Iedere achthoekige spiegel is 1,3 meter breed en weegt ongeveer 40 kilo. De achttien spiegels werken samen en vormen dan één grote 6,5 meter spiegel. Ingenieurs verwachten dat de installatie van alle spiegels begin volgend jaar is afgerond.

De James Webb-telescoop is de opvolger van de populaire Hubble-telescoop en wordt in 2018 gelanceerd. De Hubble-telescoop bevindt zich al zo’n 25 jaar in de ruimte en is daarmee – met alle respect – een ‘oudje’. De James Webb-telescoop zal een nieuwe fase inluiden, omdat deze infraroodtelescoop door gas en stof heen kan kijken. Daarnaast is de spiegel veel groter dan die van de Hubble-telescoop, waardoor we verder en beter kunnen kijken. Misschien vinden we – met dank aan James Webb – de allereerste aardachtige exoplaneet, waar leven mogelijk is.

De James Webb-telescoop in de ruimte.

“De James Webb-telescoop gaat het belangrijkste astronomische observatorium worden van het volgende decennium”, vertelt astronaut John Grunsfeld van NASA. “De installatie van de eerste spiegel is een belangrijke stap.”

Eenmaal in de ruimte
Wanneer de James Webb-telescoop in de ruimte arriveert, klappen de spiegels uit en nemen zij de juiste positie in. Deze spiegels zijn gemaakt van beryllium: een superlicht materiaal dat goed bestand is tegen extreem lage temperaturen. Ieder spiegelsegment krijgt een dunne coating van goud om infraroodlicht te reflecteren. Daarnaast beschikt de telescoop over een zonneschild met het oppervlak van een tennisbaan, die de telescoop koel houdt.

Iedere nanometer telt
Het is belangrijk dat de spiegels goed worden geïnstalleerd. Een afwijking van meer dan 38 nanometer – één duizendste van de dikte van het haar van een mens – kan al problemen opleveren. Het is lastig om de telescoop op een later tijdstip te repareren, omdat het astronomische observatorium dan in de ruimte is. Een eventuele reparatiemissie zou dan al snel tientallen tot honderden miljoenen euro’s kosten.

Webcam
Wil je de installatie van de spiegels live volgen? Bekijk de webcam!