De private onderneming Virgin Galactic heeft gisteren haar kindje SpaceShipTwo/WhiteKnightTwo aan een eerste testvlucht onderworpen. Het ruimteschip gaat in de toekomst toeristen vervoeren. Virgin Galactic is hard op weg om het eerste bedrijf met betaalbare ruimte-uitstapjes te worden.

SpaceShipTwo/WhiteKnightTwo (SS2/WK2) vertrok gisteren vanaf Mojave Air and Space Port in Californië en bleef zo’n drie uur in de lucht. In die periode werden diverse systemen aan boord getest.

Het systeem dat gebruikt wordt om mensen even in de ruimte te brengen, is vrij simpel. Het vliegtuig (WK2) vertrekt zoals een gewoon vliegtuig ook doet, maar dan met een ruimteschip (SS2) eraan vast. Zodra het vliegtuig op maximale hoogte is, worden de raketmotoren van de SS2 gestart. Het ruimteschip kan net genoeg vaart maken om even in de ruimte te komen, maar is niet in staat om in de baan rondom de aarde te komen. Wel kan het enkele minuten in microzwaartekracht doorbrengen. Toeristen hebben tijdens het tochtje dus wel de mogelijkheid om de gewichtloosheid van bijvoorbeeld het ISS mee te maken.

De SS2 kan zes passagiers en twee bemanningsleden meevoeren. Hoewel het ruimteschip voor het opstijgen een vliegtuig nodig heeft, kan het wel alleen landen.

“Dit is een gedenkwaardige dag voor de Scaled & Virgin Teams,” vertelt Burt Rutan, ontwerper van SpaceShipTwo en oprichter van Scaled Composites. “De vlucht betekent in onze ogen de start van een extreem opwindend en succesvol testprogramma van het ruimteschip.”

Virgin Galactic maakt onderdeel uit van het imperium van de rijke zakenman Richard Branson.

De testvlucht. Foto: Mark Greenberg