WISE heeft de eerste ‘Trojaanse planetoïde’ van de aarde ontdekt: de steen 2010 TK7 danst in dezelfde baan voor de aarde uit.

De asteroïde is zo’n 300 meter groot en heeft voorlopig de naam 2010 TK7 gekregen. Het is de allereerste aardse Trojaan. De planetoïde bevindt zich op een afstand van ongeveer 80 miljoen kilometer van de aarde.

Jagen
“Het is alsof de aarde een leider volgt,” legt onderzoeker Amy Mainzer uit. “De aarde jaagt altijd achter deze asteroïde aan.” De onderzoekers hebben de baan van de planetoïde inmiddels in kaart gebracht en weten waar de steen de komende 10.000 jaar uit zal hangen. 2010 TK7 komt in die periode nooit heel dicht bij de aarde: er blijft altijd een afstand van 20 miljoen kilometer tussen zitten.

Jupiter
De vondst van een Trojaan bij de aarde is bijzonder. Eerder werden al Trojanen rondom planeten als Jupiter en Mars aangetroffen. Wetenschappers gingen er wel vanuit dat de aarde ook zo’n Trojaan moest hebben, maar konden daar lang geen bewijs voor vinden. Dat is WISE nu wel gelukt. Mogelijk blijft het niet bij deze ene Trojaan en duiken er de komende jaren nog meer op.

Mijnbouw
En dat is goed nieuws. Want deze Trojanen zijn interessante objecten. Ze lijken qua samenstelling waarschijnlijk sterk op de aarde. Alleen zijn ze doordat ze zo klein zijn, veel sneller afgekoeld. Hierdoor hebben zware elementen die we op aarde enkel op grote diepte aantreffen niet de gelegenheid gekregen om te zinken. Die elementen bevinden zich op de asteroïden dus op niet zo’n grote diepte. “We zouden ooit aan mijnbouw op deze dingen kunnen doen,” stelt onderzoeker Martin Connors.

De wetenschappers gaan nu nader onderzoek doen naar de planetoïde. Zodra ze meer weten, kan deze ook een echte naam krijgen.