Een technisch probleempje houdt de helikopter iets langer aan de grond.

NASA staat al enkele dagen op het punt om de veelbelovende Marshelikopter Ingenuity te laten opstijgen. Maar we zullen nog even geduld moeten hebben. Op basis van gegevens die het controleteam vrijdagavond van de Marshelikopter ontving, heeft NASA er namelijk voor gekozen om de eerste spannende testvlucht uit te stellen.

Technisch probleempje
Ondertussen staat de Marshelikopter al een week zelfstandig op de rode planeet. Alle systemen leken tot nu toe naar behoren te functioneren. Afgelopen vrijdag voerde de helikopter nog één laatste test uit, waarbij de rotors snel moesten ronddraaien. Helaas werd deze test vroegtijdig afgebroken door de zogenoemde ‘watchdog-timer’, op het moment dat de boordcomputer van de Marshelikopter over had moeten gaan van de ‘pre-flight-modus’ naar de ‘flight-modus’.

Watchdog-timer
De watchdog-timer houdt toezicht op de volgorde waarin opdrachten uitgevoerd moeten worden en waarschuwt het systeem voor mogelijke problemen. Als er dus onverhoopt een probleem opdoemt, grijpt de watchdog-timer in en legt de gehele opdracht stil. Op die manier houdt de timer het systeem zo veilig mogelijk.

Meer over Ingenuity
Ingenuity is een 1,8 kilo zware helikopter uitgerust met twee roterende bladen. Deze twee bladen zijn samen goed voor 3.000 omwentelingen per minuut. In vergelijking: op aarde draaien de rotoren van helikopters gemiddeld 250 tot 600 keer per minuut. Daarnaast beschikt de helikopter over zonnepanelen om de lithium-ion-accu’s op te laden. Ingenuity heeft een spannende taak toebedeeld gekregen. Zo is het de bedoeling dat ie als eerste helikopter ooit op een andere planeet een rondje zal vliegen. De lat ligt echter niet heel hoog. Als Ingenuity erin slaagt om op te stijgen en te blijven zweven tijdens zijn eerste vlucht, is al meer dan 90 procent van de doelstellingen van het project behaald. Dat belooft echter al best een kluif te worden. Want het is namelijk nog maar helemaal de vraag of de helikopter überhaupt van de grond gaat komen. De atmosfeer van Mars is ongeveer honderd keer dunner dan die van de aarde. Dit betekent dat de atmosfeer net boven het Marsoppervlak ongeveer even ijl is als de aardse atmosfeer op een hoogte van 30.000 meter. Zo hoog vliegen helikopters nooit. Hoewel de makers hier natuurlijk wel rekening mee hebben gehouden, zal het alsnog spannend gaat worden om te zien hoe de helikopter het er op Mars van af gaat brengen.

Op dit moment lijkt het er echter op dat er met Ingenuity niet zoveel mis is. Hij lijkt in goede gezondheid te verkeren en stuurde zijn volledige dataset succesvol naar de aarde. Het controleteam zal in de komende dagen de gegevens grondig analyseren om het probleem boven water te krijgen en te gaan begrijpen wat er precies tijdens de test is gebeurd.

Als er een antwoord op die prangende vraag is gevonden, zullen de onderzoekers de nu mislukte test met de rotors opnieuw inplannen. De hoop is dat de test de volgende keer wél goed uitgevoerd zal worden. Mocht alles volgens het boekje verlopen, dan zal er ook een nieuwe datum voor de eerste testvlucht van Ingenuity worden geprikt. Maar op dit moment ziet het er niet naar uit dat deze nog vóór 14 april zal plaatsvinden.

Wist je dat…

…Marsrover Perseverance onlangs nog een epische selfie maakte van zichzelf en Ingenuity? Bekijk het fraaie plaatje hier!