Na maanden van testen heeft NASA haar vliegende sterrenwacht er gisteren voor het eerst echt op uitgestuurd. De telescoop – Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy, oftewel SOFIA) – legde vanuit een aangepaste Boeing 747 onder meer de Orionnevel vast. Het resultaat: een vaag kiekje dat door NASA desalniettemin als een succes wordt beschouwd.

Het kiekje mag dan vaag zijn: het barst van de waardevolle informatie. SOFIA maakte de foto namelijk in middel-infrarood en ondervond vanwege diens hoogte geen hinder van de waterdamp die de aarde omringt. En dat is uniek.

Het is de bedoeling dat de vliegende telescoop nog voor de kerst twee testvluchten maakt. Naar verwachting kan SOFIA in 2011 echt de lucht in. Rond 2014 zou deze helemaal op dreef zijn en zo’n honderd vluchten per jaar maken.

NASA ontwikkelde SOFIA in samenwerking met de Duitse ruimtevaartorganisatie. De telescoop moet in kaart brengen hoe sterren ontstaan.

Foto: NASA