Britse wetenschappers hebben een manier gevonden waarop de meestal dodelijke Afrikaanse slaapziekte kan worden gestopt. Ze verstoren de stoffen die de veroorzaker van de ziekte – een parasiet – laten groeien. Wellicht wordt dit trucje binnenkort door middel van een medicijn voor iedereen beschikbaar.

De slaapziekte wordt veroorzaakt door een beet van de tseetsee-vlieg. Terwijl de vlieg bijt, worden parasieten in het lichaam van de mens aangebracht. Deze verstoren onder meer het slaapritme.

Enzym
De onderzoekers ontdekten dat de parasiet die de slaapziekte veroorzaakt, alleen overleeft als het enzym NMT in de buurt is. Door dit enzym te storen, sterven de parasieten razendsnel uit, zo ondervonden de wetenschappers tijdens onderzoeken in het laboratorium. De verwachting is dat een medicijn dezelfde uitwerking kan hebben. Als alles volgens wens gaat, is het medicijn binnen achttien maanden een feit.

Alternatief
En dat is een doorbraak. Er zijn weliswaar reeds twee soorten medicatie op de markt, maar deze zijn niet toereikend. De ene heeft bij één op de twintig patiënten dodelijke bijwerkingen en de andere maakt een lange ziekenhuisopname noodzakelijk en werkt lang niet in alle gevallen.

Ziekteverloop
Volgens de Wereld Gezondheids Organisatie hebben ongeveer 50.000 tot 70.000 mensen in Sub-Saharisch Afrika de slaapziekte onder de leden. In de meeste gevallen is de ziekte dodelijk. De patiënt krijgt in eerste instantie koorts en zwellingen. Zodra de parasiet de hersenen binnenkomt, ontstaat het verstoorde slaapritme. Ook kan de patiënt verward worden en epileptische aanvallen krijgen. Zonder behandeling wordt de zieke steeds zwakker tot hij in een coma raakt en sterft.

De slaapziekte is één van de verwaarloosde tropische ziektes: farmaceutische bedrijven investeren liever niet in dit soort aandoeningen, omdat de meeste patiënten die eraan lijden arm zijn en dus geen medicijnen kunnen betalen.