De angst voor allerlei groente en fruit zit er goed in. Maar wat is EHEC nu precies? En hoe kunt u besmetting voorkomen?

In Duitsland zijn inmiddels veertien mensen door de bacterie om het leven gekomen. Van nog eens zo’n dertig mensen is de situatie kritiek. En terwijl er met man en macht gezocht wordt naar de bron van de bacterie blijven steeds meer mensen ziek worden. Rusland heeft Duitse en Spaanse rauwe groenten inmiddels in de ban gedaan en het is niet onaannemelijk dat andere landen spoedig zullen volgen. Het is een sprong in het diepe, want waar de bacterie nu precies vandaan komt, is nog steeds onduidelijk. Maar wat weten we wel? De belangrijkste vragen en antwoorden op een rijtje.

Wat is het?
EHEC staat voor Enterohaemorrhagic Escherichia coli en is een variant van de bekende bacterie Escherichia coli. E. coli komt van nature in ons lichaam voor en kan normaal gesproken geen kwaad. EHEC is echter een bacterie die voornamelijk voor problemen zorgt. Mensen die de bacterie onder de leden hebben, kunnen darminfecties en diarree krijgen. Uiteindelijk kan de bacterie zelfs resulteren in nierfalen.

Waar komt ‘ie vandaan?
Besmetting met een EHEC-bacterie is niet iets nieuws. Sterker nog: elk jaar worden wel mensen met de bacterie besmet. Meestal gaat dat via vlees, omdat dieren drager van de EHEC-bacterie kunnen zijn. Het is voor het eerst dat groenten met de bacterie besmet zijn. Hoe dat precies is gebeurd, is nog onduidelijk. Mogelijk is het voedsel zelf of het water waarmee het beregend is in contact gekomen met dieren die drager zijn van de EHEC-bacterie.

Hoe verspreidt de bacterie zich?
Mensen kunnen de bacterie oplopen door contact met besmette dieren, besmet water of besmet voedsel. Maar het is ook mogelijk dat mensen elkaar besmetten. Niet zozeer door contacten, maar eerder doordat iemand die besmet is bijvoorbeeld voedsel klaarmaakt voor iemand anders.

Wie krijgt het?
Hoewel EHEC-besmettingen zich normaal gesproken beperken tot kinderen zijn het nu voornamelijk jongvolwassenen en mensen van middelbare leeftijd die door de bacterie getroffen worden. Het is onduidelijk hoe dat komt. Wellicht heeft het iets te maken met de levensstijl van deze mensen. Zo eten zij mogelijk bijvoorbeeld meer rauwe groenten. Er zijn mensen in Duitsland, Nederland, Engeland, Frankrijk en Zweden besmet. Maar dat wil niet per se zeggen dat de bacterie internationaal gaat. Alle mensen die de ziekte onder de leden kregen, hadden laatst nog een bezoek aan Duitsland gebracht. De bacterie is buiten Duitsland ook nog niet aangetroffen.

Hoe wordt het behandeld?
Het grootste probleem van de besmetting is dat de EHEC-bacterie niet te behandelen is met antibiotica. De bacterie zelf is dus niet te bestrijden. Het enige wat doktoren kunnen doen is de symptomen aanpakken.

Hoe kan ik het voorkomen?
Wetenschappers adviseren om rauwe groenten te vermijden, voedsel goed te verhitten alvorens het te nuttigen en de handen voor en tijdens het bereiden van het voedsel goed te wassen. Ook na een bezoek aan het toilet en voor u gaat eten, wordt u geadviseerd de handen te wassen.

Bovenstaande foto is gemaakt door SweetOnVeg (via Flickr.com).