Een unieke vondst: want het is de enige in zijn soort!

Wie denkt dat het een vervroegde 1 april grap is, heeft het mis. De reuzenmanta die op onderstaande afbeelding pronkt is daadwerkelijk lichtroze. Het is een opmerkelijke gezicht. Bovendien is deze reuzenmanta heel uniek, want er zijn nog geen andere roze exemplaren in de oceaan aangetroffen.

Foto van de enige bekende roze reuzenmanta. Afbeelding: Kristian Laine & Amelia Armstrong

Gespot!
Fotograaf Kristian Laine kwam de prachtige lichtroze reuzenmanta tegen voor de oostkust van Australië dichtbij Lady Elliot Island. Dit eiland is onderdeel van het Great Barrier Reef. De fotograaf stond wel even te kijken toen hij door zijn camera ineens een roze reuzenmanta voorbij zag zwemmen. Hij wist het dier echter prachtig op beeld te vereeuwigen.


Inspector Clouseau
Overigens is het niet voor het eerst dat deze reuzenmanta wordt gezien. Het dier werd in 2015 namelijk voor het eerst gespot en duikt af en toe in de ondiepe wateren rondom Lady Elliot Island op. De roze reuzenmanta heeft de naam ‘Inspector Clouseau’ gekregen, vernoemd naar de onhandige detective uit de The Pink Panther-reeks.

Meer over reuzenmanta’s
De reuzenmanta (Manta birostris) is de grootste bekende rog en komt voornamelijk voor in tropische wateren. Hij heeft een spanwijdte tot zeven meter en kan wel zo’n slordige 3000 kilogram wegen. Hij voedt zich voornamelijk met kleine visjes die hij uit het water filtert. De reuzenmanta is door het IUCN geclassificeerd als kwetsbaar. Dit komt mede deels doordat de dieren als bijvangst in de netten van vissers belanden. Daarnaast wordt er ook actief op reuzenmanta’s gejaagd. Dat komt omdat de vraag naar de vinnen, lever en kieuwbogen toeneemt, vooral door gebruik in traditionele, Chinese medicijnen.

Oorzaak
De grote vraag is natuurlijk waarom Inspector Clouseau nou precies roze is. Want geen enkele andere soortgenoot prijkt met dezelfde felle kleur. De bovenkant is meestal zwart of blauw en de onderkant wit. In een poging om het mysterie te ontrafelen, verzamelden onderzoekers een klein huidmonster van het dier. Maar de onderzoekers konden – behalve de kleur – geen noemenswaardige verschillen tussen de monsters van Inspector Clouseau en soortgenoten ontdekken. Ook de geloofwaardige theorie dat de roze kleur het gevolg is van een bepaald dieet vegen de onderzoekers van tafel. Flamingo’s worden bijvoorbeeld roze door het eten van algen en kleine kreeftjes. “Gezien de stabiele witte moedervlek van Inspector Clouseau (duidelijk te zien op de foto hieronder) sluiten we uit dat de roze kleur veroorzaakt wordt door voedsel,” zo schrijft Asia Armstrong aangesloten bij Project Manta op Facebook.

Prachtige foto van Inspector Clouseau. Onder zijn vin pronkt de witte ‘moedervlek’. Afbeelding: Kristian Laine & Amelia Armstrong

Wat dan wel?
Ondanks de vele vraagtekens rond de opvallende kleur van Inspector Clouseau, komen onderzoekers toch met een voorzichtige verklaring op de proppen. “De werktheorie is dat het te maken heeft met een unieke mutatie van melanine,” zegt Armstrong. Melanine is het pigment dat huid en haar kleur geeft. De onderzoekers houden echter een slag om de arm. “Deze theorie moet nog nader worden bevestigd,” zo stelt Armstrong.


Ondertussen kunnen wij ons in ieder geval vergapen aan de prachtige plaatjes van Inspector Clouseau. Want waar zijn kleur dan ook door wordt veroorzaakt, het dier is een prachtige verschijning.