De explosieve toename van het aantal mensen met HIV hangt nauw samen met de beslissing om mensen niet langer in te enten tegen pokken. Dat beweren wetenschappers. Het pokkenvaccin is in staat om het AIDS-virus te beteugelen en kan in het beginstadium van de besmetting doorslaggevend zijn.

In de periode tussen de jaren ’50 en ’70 is het pokkenvaccin geleidelijk aan afgeschaft. Sinds die tijd neemt het aantal mensen met HIV wereldwijd exponentieel toe. En dat is geen toeval.

Vermenigvuldigen
Wetenschappers bestudeerden de witte bloedcellen van mensen die recent het pokkenvaccin ontvingen. Ze ontdekten dat het vaccin ertoe leidde dat het HIV-virus minder goed in staat was om zijn cellen te vermenigvuldigen. Het virus werd dus eigenlijk op de rem gezet.

Verklaring
“Er zijn verschillende verklaringen voor de snelle verspreiding van HIV in Afrika voorgesteld,” vertelt onderzoeker Raymond Weinstein. “Onder meer oorlogen, het hergebruik van ongesteriliseerde naalden en de besmetting van bepaalde partijen van het poliovaccin. Maar al deze verklaringen zijn fout gebleken of verklaren het gedrag van de HIV-pandemie onvoldoende.”

Vaccin
De terugtrekking van het pokkenvaccin zou de pandemie grotendeels verklaren. Het vaccin is volgens de onderzoekers in staat om ook op lange termijn veranderingen in het immuunsysteem aan te brengen. En dat heeft invloed op de ontwikkeling van HIV.

Vooralsnog is het bewijs niet overtuigend genoeg om het pokkenvaccin weer in omloop te brengen. Maar het is niet ondenkbaar dat het onderzoek tot een nieuw wapen in de strijd tegen HIV leidt.