gaatje

Na alle proefboringen is het nu echt gelukt. Marsrover Curiosity heeft een gat in een steen op Mars geboord en materiaal uit het binnenste van de steen verwijderd. Een primeur!

Iets meer dan anderhalve centimeter breed en 6,4 centimeter diep. Heel indrukwekkend is het gaatje met die afmetingen niet. En toch heeft Curiosity hiermee geschiedenis geschreven. Voor het eerst heeft een robot op een andere planeet dan aarde een gat geboord en materiaal uit het binnenste van een steen verwijderd.

Volledig functioneel
“De meest geavanceerde robot ooit ontwikkeld is nu een volledig functionerend analytisch laboratorium op Mars,” vertelt John Grunsveld, namens NASA. “Dit is de grootste mijlpaal die het Curiosity-team sinds de landing in augustus heeft bewerkstelligd.”

Analyse
De komende dagen zal Curiosity gebruiken om het verzamelde materiaal te analyseren. Wetenschappers hopen dat het monster ons meer kan vertellen over hoe Mars er vroeger uitzag.

Curiosity gebruikte zijn robotarm om het gaatje te boren. Foto: NASA / JPL-Caltech.

Curiosity gebruikte zijn robotarm om het gaatje te boren. Foto: NASA / JPL-Caltech.

Experimenten
Aan deze eerste officiële boring op Mars ging een lang traject vooraf. “Om dit gat in een steen op Mars te maken, ontwikkelden we acht boren en boorden we meer dan 1200 gaten in twintig typen steen op aarde,” vertelt onderzoeker Louise Jandura. En ook op Mars werd er nog volop geëxperimenteerd. Zo boorde Curiosity enkele dagen geleden nog een klein gaatje zonder monsters te verzamelen om te bewijzen dat alles goed werkte.

NASA hield het publiek zorgvuldig van elke stap die Curiosity maakte, op de hoogte. En terecht. Curiosity is de eerste robot die op Mars gaatjes boort en materiaal uit het binnenste van gesteenten analyseert. Dat is onontgonnen terrein en de kans is dan ook groot dat het hele nieuwe onderzoeksresultaten oplevert. De samenstelling van de stenen kan ons namelijk meer vertellen over de omstandigheden waarin deze stenen lang geleden tot stand zijn gekomen. De onderzoekers verwachten bijvoorbeeld dat de steen waarin Curiosity nu geboord heeft, sporen bevat die aantonen dat Mars lang geleden vochtig was. Als dat inderdaad zo is, heeft dat implicaties voor onze kijk op Mars als leefbare planeet. Wellicht is er op de rode planeet in het verleden dan toch leven mogelijk geweest.

Op de foto helemaal boven aan dit artikel ziet u twee gaatjes. Het diepste gat (links) boorde Curiosity om een monster te verzamelen. Het andere gaatje boorde het Marswagentje vorige week om de boor te testen.