Er zijn al verschillende fossielen van het Tullimonstrum gevonden, alleen is dit dier niet ingedeeld in een bekende groep. Wetenschappers slaagden er niet in om het dier te identificeren. Tot nu! Het mysterie is eindelijk ontrafeld.

Het fossiel van een Tullimonstrum ziet er bijzonder uit. Het organisme lijkt op een blad van een plant, maar in feite is het een langgerekt lichaam met vinnen. Het dier had ogen op steeltjes en een slurfachtige bek met scherpe randjes. Het mysterieuze wezen leefde zo’n 300 miljoen jaar geleden en kon bijna twintig centimeter lang worden.

Fossiel van een Tullimonstrum. De melanosomen (in de vorm van 'gehaktballen' en 'worstjes') zijn duidelijk zichtbaar op de foto rechtsonder.

Fossiel van een Tullimonstrum. De melanosomen (in de vorm van ‘gehaktballen’ en ‘worstjes’) zijn duidelijk zichtbaar op de foto rechtsonder.

Slak, (plat)worm of gewervelde?
Het dier is niet ingedeeld in een groep. Het zachte lijf suggereert dat het een primitieve naaktslak was, terwijl het gesegmenteerde lijf doet denken aan een worm of platworm. Wetenschappers van de universiteit van Leicester beweren nu dat Tullimonstrum een gewerveld dier was. Een eigenschap van gewervelden is dat deze dieren allemaal wervels hebben. De wetenschappers hebben het mysterie opgelost door goed te kijken naar de ogen van het Tullimonstrum.

Melanine
Het oog bestaat uit donkere puntjes. Dit zijn duizenden donkere granules. Iedere granule is vijftig keer kleiner dan de breedte van een haar van een mens. De vorm en chemische samenstelling van deze granules is identiek aan organellen in zogenoemde melanosomen. Zij zijn verantwoordelijk voor het maken en opslaan van het pigment melanine. “Melanine is te vinden in de ogen van veel diersoorten”, zegt Thomas Clements van de universiteit van Leicester. “Het voorkomt dat licht in de oogbol weerkaatst, waardoor er een helder beeld kan worden gevormd.”

Zo zag het Tullimonstrum er ongeveer uit. Bijzonder beestje, nietwaar?

Zo zag het Tullimonstrum er ongeveer uit. Bijzonder beestje, nietwaar?

Worstjes en gehaktballen
“In de ogen van het Tullimonstrum zijn microscopische ‘worstjes’ en microscopische ‘gehaktballen’ te zien”, zegt professor Sarah Gabbott. “Dit bewijs is cruciaal, omdat alleen gewervelden deze twee vormen melanosomen hebben. Er is nu doorslaggevend bewijs dat het Tullimonstrum tot dezelfde soort behoord als wij: de gewervelden.”

Het is een bijzondere vondst, want dit betekent dat onderzoekers het oudste gefossiliseerde pigment hebben aangetroffen. Volgens de Britse wetenschappers had het Tullimonstrum prima zicht.