Honderd jaar nadat de vampierinktvis werd ontdekt, weten we nu eindelijk wat dit fascinerende beest op zijn menu heeft staan. En nee, u hoeft niet bang te zijn, hoewel de naam anders doet vermoeden, moet de inktvis het niet hebben van mensenbloed.

Maar wat eten vampierinktvissen dan wel? Onderzoekers vragen zich dat al een tijdje af. Ze probeerden in het verleden bijvoorbeeld wel eens de maaginhoud van de vampierinktvis te bestuderen, maar dat leverde geen eenduidig antwoord op. En dus bleef de menukaart van de vampierinktvis een raadsel.

Boven ziet u hoe een vampierinktvis het voedsel van zijn draad afhaalt. Afbeelding: © 2008 MBARI. Onder ziet u de vampierinktvis nogmaals, nu met een uitgestrekte draad. Deze draad kan soms wel acht keer langer zijn dan de inktvis zelf. Afbeelding: © 2011 MBARI.

ROV
Maar dankzij wetenschappers van het Monterey Bay Aquarium Research Institute is daar nu verandering in gekomen. De onderzoekers bestudeerden niet alleen de maaginhoud van dode vampierinktvissen die in musea bewaard worden, maar stuurden er ook enkele ROV’s op uit. Deze van afstand bestuurbare vaartuigen vingen enkele vampierinktvissen die vervolgens in het laboratorium in levende lijve bestudeerd konden worden. Ook werd er een ROV op uitgestuurd om de vampierinktvissen en hun eetgedrag in het wild te bestuderen.

Luguber
Het onderzoek toont aan dat de vampierinktvis er ondanks dat deze het niet van mensenbloed moet hebben, toch een luguber menu op nahoudt. Het dier eet dode algen en dieren, poep en snot. De poep is voornamelijk afkomstig van kleine kreeftachtige diertjes. Het snot van manteldiertjes, zo is te lezen in het blad Proceedings of the Royal Society B.

Draadje
De onderzoekers achterhaalden ook hoe de vampierinktvis voedsel verzamelt. De inktvissen drijven in het water en strekken een lange draad die zich aan hun lichaam bevindt uit. Deze draad is bedekt met haartjes en zenuwen zodat de inktvis het direct voelt wanneer de draad door iets wordt aangeraakt. Stukjes voedsel komen aan de draad vast te zitten en de vampierinktvis trekt de draad vervolgens terug, zoals een visser wanneer hij beet heeft zijn hengel ophaalt. Met behulp van zijn armen (zie de foto hierboven) verwijdert de vampierinktvis het voedsel van de draad.

Het dieet van de vampierinktvis is best wel verrassend. Het lijkt namelijk niet zo voedzaam. Maar dat hoeft ook niet, zo stellen de onderzoekers. De vampierinktvis hoeft bijvoorbeeld al niet te jagen. Hij drijft gewoon wat rond en het voedsel plakt vanzelf aan zijn draad vast. Ook hoeft hij zelden op de vlucht voor roofdieren: hij leeft op een diepte waar maar weinig organismen het vol kunnen houden. Dankzij de rustige levensstijl is het weinig voedzame dieet van de vampierinktvis voedzaam genoeg voor het dier.