De deeltjes waarvan wetenschappers dachten dat ze sneller konden reizen dan het licht, blijken dat toch niet te doen en keurig aan Einsteins theorie te gehoorzamen.

Dat melden de onderzoekers tijdens de International Conference on Neutrino Physics and Astrophysics.

September
In september concludeerden wetenschappers nog voorzichtig dat ze een deeltje hadden ontdekt dat wel sneller kon reizen dan het licht. Direct was de (wetenschappelijke) wereld in rep en roer. Als de onderzoekers het bij het juiste eind hadden, betekende dat namelijk dat de speciale relativiteitstheorie van Albert Einstein niet klopte. Volgens deze theorie kan geen enkel deeltje in een vacuüm sneller reizen dan het licht. Ook zou het betekenen dat tijdreizen in theorie plots tot de mogelijkheden zou behoren.

Experiment
De onderzoekers baseerden hun voorzichtige conclusie dat er deeltjes bestaan die zich niet aan de theorie van Einstein onderwerpen, op een experiment. Ze versnelden deeltjes en lieten ze een afstand van zo’n 730 kilometer afleggen. Daar deden de deeltjes 2,43 milleseconden over. Dat was 60 nanoseconden sneller dan de snelheid van het licht. Al snel was er kritiek op het onderzoek. Notabene Einsteins eigen theorie werd gebruikt om de resultaten onderuit te schoffelen. En enkele maanden later werd gespeculeerd dat er sprake zou zijn van foutieve metingen.

Herhaling
Er zat natuurlijk maar één ding op om uit deze impasse van speculaties te komen. En dat was: de deeltjes nogmaals sneller dan het licht te laten reizen. En dat deden de onderzoekers. In november leek het er nog even op dat ze deeltjes opnieuw sneller dan het licht hadden laten reizen. Maar om mensen echt te kunnen overtuigen, waren meer experimenten nodig. En die zijn de afgelopen maanden met verschillende instrumenten (onder meer OPERA en ICARUS) uitgevoerd. En tijdens die experimenten met die verschillende instrumenten reisden de deeltjes niet sneller dan het licht. De onderzoekers schrijven de eerdere resultaten die het tegenovergestelde bewezen dan ook toe aan een fout in het systeem.

“Hoewel dit niet zo opwindend is als sommigen zouden willen, is het wat we diep van binnen eigenlijk altijd al verwacht hadden,” stelt onderzoeker Sergio Bertolucci. “Een onverwacht resultaat werd ter controle vrijgegeven, grondig onderzocht en dankzij een samenwerking tussen experimenten die normaal gesproken met elkaar concurreren weerlegd. Dat is hoe wetenschap verder komt.”