Wetenschappers hebben ontdekt dat El Niño radicaal aan het veranderen is. Het fenomeen wordt sterker en is iets verschoven. Vroeger warmde El Niño de wateren voor de kust van Zuid-Amerika op, nu doet ‘ie datzelfde in het centrale deel van de Stille Oceaan. Dat concluderen Amerikaanse wetenschappers na uitgebreid onderzoek.

De onderzoekers bestudeerden satellietbeelden met daarop de temperaturen van het oppervlaktewater. De kracht van El Niño wordt bepaald door te achterhalen in hoeverre de watertemperatuur van de gemiddeldes afwijkt. De wetenschappers ontdekten dat El Niño in het centrale deel van de Stille Oceaan bijna twee keer zo intensief is als normaal.

Warmer
Volgens de wetenschappers verklaart de sterker wordende El Niño de steeds warmer worden wateren in het midden van de Stille Oceaan. “Onze studie laat zien dat de opwarming in het midden van de Stille Oceaan vooral te maken heeft met sterker wordende El Niño’s en niet zozeer met een algemene stijging van temperaturen,” vertelt onderzoeker Tong Lee.

Gevolgen
“Deze resultaten suggereren dat de klimaatverandering El Niño reeds aantast door het centrum van de actie van het oosten naar het midden van de Stille Ocaan te verhuizen,” voegt onderzoeker Michael McPhaden toe. En dat heeft gevolgen. “El Niño’s invloed op de wereldwijde weerpatronen verandert als de opwarming van de oceaan vooral in het midden plaatsvindt.”

In de war
Als deze trend doorzet, gooit dat de weersvoorspellignen die op lange termijn worden gedaan door de war. Alle voorspellingen en modellen zijn namelijk gebaseerd op de El Niño zoals wij die de laatste vijftig jaar hebben gezien.

Normaal
El Niño duikt elke drie tot vijf jaar op en heeft een grote invloed op de oceaan en atmosfeer. Tijdens een ‘normale’ El Niño worden de winden in het oostelijk deel van de Stille Oceaan zwakker. Hierdoor wordt de omhooggaande beweging die het koude, diepere water normaal gesproken maakt, onderdrukt en kan het warme oppervlaktewater vanuit het centrale deel van de Stille Oceaan naar Amerika stromen.

Nieuw
Maar de laatste jaren is dat dus aan het veranderen. De nieuwe, verhuisde El Niño dook in de jaren 1991/1992, 1994/1995, 2002/2003, 2004/2005 en 2009/2010 op. Uit klimaatmodellen blijkt dat de klimaatverandering ervoor zorgt dat deze vorm van El Niño frequenter voorkomt.

Nader onderzoek is nodig om te achterhalen welke gevolgen deze El Niño heeft. Vaststaat dat deze zich niet tot de Stille Oceaan beperken. El Niño kan het weer op de gehele aardbol beïnvloeden en de temperatuur wereldwijd gemakkelijk met 0.2 graden Celsius verhogen of verlagen.

Hier is te zien hoe de temperatuur (links) en hoogte (rechts) van het water tijdens zo'n nieuwe vorm van El Niño afwijken. De grootste afwijking bevindt zich duidelijk in het midden van de Stille Oceaan. Afbeelding: NASA / JPL-NOAA