Goed nieuws voor alle mensen die steeds (meer) dingen vergeten. Wetenschappers zijn nu in staat om uw geheugen een boost te geven waardoor u zich veel meer dingen visueel kunt herinneren. De onderzoekers gebruiken daarvoor transcraniële gelijkstroom stimulatie: zwakke elektrische stromen die delen van het brein stimuleren en afremmen.

De methode is relatief simpel en vereist geen operatie. Men plaatst twee elektroden op het hoofd en zet daar een zwakke stroom op. De ene elektrode remt die stroom af en daardoor wordt ook de hersenactiviteit in dat deel afgeremd. De andere elektrode verhoogt die hersenactiviteit in het andere deel van de hersenen juist.

Experiment
De onderzoekers verzamelden 36 vrijwilligers en lieten hun tientallen diabeelden zien. Elk beeld was weer anders qua opbouw, kleur en grootte. Daarna kregen de proefpersonen nog eens vijf diabeelden te zien. Twee daarvan hadden hetzelfde patroon als dia’s in de eerste reeks. Twee waren helemaal anders. En één dia leek een beetje op de eerste reeks. De proefpersonen moesten aangeven welke beelden ze herkenden.

tDCS
Dit eerste experiment werd daarna nog een aantal keren herhaald, maar nu kreeg een deel van de groep tDCS (oftewel transcraniële gelijkstroom stimulatie). De onderzoekers bevestigden een stimulerende elektrode op de rechter temporale kwab (deze wordt geassocieerd met het visueel geheugen) en een afremmende elektrode op de linker temporale kwab (geassocieerd met het verwerken van contextuele informatie). Een tweede groep kreeg ook elektroden, maar hierbij werd de stimulerende en afremmende elektrode omgekeerd. Een derde groep kreeg een placebo-behandeling.

Vooruit
De proefpersonen in de eerste groep gingen direct met sprongen vooruit: hun visueel geheugen werd met 110 procent verbeterd. De tweede en derde groep deden het niet significant beter.

Hoe kan dat?
De onderzoekers hebben wel een idee waarom de eerste groep beter scoorde. Context zorgt vaak voor verwarring wanneer we iets of iemand moeten herkennen. Neem bijvoorbeeld uw collega. Als u hem op kantoor tegenkomt, herkent u hem gelijk. Maar ziet u hem op de kermis, dan moet u misschien wel heel goed kijken wilt u hem zien. Door de linker temporale kwab te stimuleren en de rechterkant af te remmen, neemt het aantal fouten in het visueel geheugen af doordat de invloed van context beperkt blijft. De proefpersonen onthouden niet zozeer de context, maar eerder wat zij ook echt zagen.

De onderzoekers denken dat het in de toekomst mogelijk moet zijn om een soort kap te ontwikkelen die dit proces automatisch laat plaatsvinden. Handig wanneer mensen iets moeten leren of opslaan.