Hij ontwikkelde al betaalsysteem PayPal en een heus ruimteschip dat momenteel op en neer pendelt tussen de aarde en het ISS. Maar dat is niet genoeg voor Elon Musk: de visionair en ondernemer komt weer met iets nieuws: supersnel passagierstransport in een luchtdrukbuis.

Het idee voor een nieuwe vorm van supersnel passagierstransport ontstond nadat in Californië het startschot werd gegeven voor de aanleg van een hogesnelheidslijn die tot grote teleurstelling van Musk superduur en bijzonder traag was. Kon dat niet anders? “Als we heel veel investeren in een nieuw transportsysteem dan zou dat ons ook heel veel moeten opleveren. Het zou veiliger, sneller, goedkoper, gemakkelijker, bestand tegen allerlei weersomstandigheden, zelfvoorzienend, bestand tegen aardbevingen en niet storend voor de omgeving moeten zijn,” schrijft Musk. Hij is niet de eerste die dat concludeert. “Er zijn al verschillende ideeën voor systemen met de meeste van deze eigenschappen geopperd,” moet Musk erkennen. Hij noemt bijvoorbeeld ET3. Een hypothetische vorm van transport waarmee we – op papier – in enkele uren tijd de aarde rond kunnen reizen. “Helaas zijn geen van deze ideeën nog werkelijkheid geworden. Ze lijken allemaal tegen één of meer problemen op te lopen die voorkomen dat ze werkelijkheid worden.”

Als op het station de deuren opengaan, ziet dat er zo uit. Afbeelding: Elon Musk.

Als op het station de deuren opengaan, ziet dat er zo uit. Afbeelding: Elon Musk.

Hyperloop
Musk bedacht daarom een transportsysteem dat aan alle bovengenoemde criteria voldoet, maar ook nog eens daadwerkelijk te realiseren valt. Hij bedacht Hyperloop. “We kunnen alleen supernsel reizen als we boven of onder de grond een tunnel met daarin speciale omstandigheden bouwen,” zo stelt Musk cryptisch. Hij denkt dan bijvoorbeeld aan een vacuüm waar passagiers vervolgens in speciale capsules doorheen reizen. Maar zo’n vacuüm heeft één groot nadeel: “Er is slechts één lek of één klein scheurtje ergens in de honderden kilometers lange buis nodig en het hele systeem werkt niet meer.” Musk stelt daarom voor om niet te kiezen voor een vacuüm, maar voor een tunnel met daarin een zeer lage druk. “Net zoals vliegtuigen naar grote hoogte klimmen om door minder dichte lucht te reizen, zo sluit Hyperloop de capsules in een buis met beperkte luchtdruk, op. De luchtdruk in de Hyperloop is ongeveer 1/6 van de druk van de atmosfeer op Mars.” Oftewel: 100 Pascal. “Dat vermindert de luchtweerstand.” De luchtweerstand waar de capsules mee te maken hebben, is vergelijkbaar met de luchtweerstand waar u wanneer u op 45 kilometer hoogte vliegt, mee te maken heeft.

Passagiers in de hyperloop. Afbeelding: Elon Musk.

Passagiers in de Hyperloop. Afbeelding: Elon Musk.

Heel snel
Capsules – met daarin de passgiers – reizen door die tunnel heen. Niet op rails, maar op ‘kussens van lucht’. Het grote voordeel daarvan is dat er weinig weerstand is, waardoor topsnelheden kunnen worden behaald. Musk heeft het over zo’n 1220 kilometer per uur. Een tripje van Los Angeles naar San Francisco (vergelijkbaar met een reisje van Leeuwarden naar Parijs) zou slechts een half uurtje duren. Capsules kunnen bovendien elke 30 seconden vertrekken, waardoor het mogelijk is om in korte tijd heel veel mensen te vervoeren.

Aan boord van de capsule bevindt zich een compressor. Deze produceert onder meer het kussen van lucht waarop de capsule zich bevindt. Afbeelding: Elon Musk.

Aan boord van de capsule bevindt zich een compressor. Deze produceert onder meer het kussen van lucht waarop de capsule zich bevindt. Afbeelding: Elon Musk.

Energie
De energie die nodig is om de capsules te versnellen, kan het systeem zelf opwekken. Musk pleit er namelijk voor om de buis te bedekken met zonnepanelen. De zon zou dan voldoende energie kunnen leveren om de capsules gaande te houden.

Als de buis waarin de capsules zich bevinden, boven de grond wordt aangelegd kan deze bedekt worden met zonnepanelen. Afbeelding: Elon Musk.

Als de buis waarin de capsules zich bevinden, boven de grond wordt aangelegd kan deze bedekt worden met zonnepanelen. Afbeelding: Elon Musk.

De kosten
De aanleg van zo’n Hyperloop tussen Los Angeles en San Francisco zou een slordige zes miljard Amerikaanse dollars kosten. Ervan uitgaande dat de Hyperloop flink wat jaren gebruikt gaat worden, zouden de kosten van aanleg en onderhoud er vrij gemakkelijk uit te halen zijn: een enkeltje voor de Hyperloop zou dan ook niet meer dan 20 dollar (oftewel 15 euro) moeten kosten.

Hyperloop is een open source-project. Dat betekent dat iedereen mee kan denken en experimenteren. Voor ideeën of suggesties heeft Musk een speciaal mailadres vrijgegeven: hyperloop@spacex.com. Afbeelding: Elon Musk.

Hyperloop is een open source-project. Dat betekent dat iedereen mee kan denken en experimenteren. Voor ideeën of suggesties heeft Musk een speciaal mailadres vrijgegeven: hyperloop@spacex.com. Afbeelding: Elon Musk.

Dat Musk zijn Hyperloop bijzonder serieus neemt, blijkt wel uit het 57 pagina’s tellende paper dat hij erover schrijft en waarin tal van technische eigenschappen aan bod komen. Maar komt de Hyperloop er ook echt? Op korte termijn waarschijnlijk niet. Musk geeft in zijn paper een voorzet en maakt van de Hyperloop een open source-project. Iedereen kan ideeën en verbeteringen aandragen. Op basis daarvan moet de Hyperloop de komende jaren vorm krijgen en als de plannen er dan nog zo veelbelovend uitzien, gaat Musk er wellicht mee verder. En wie Musk – en in het bijzonder zijn bedrijven Tesla Motors en SpaceX – een beetje gevolgd heeft, weet dat de steenrijke ondernemer zodra hij zijn aandacht op iets richt op korte termijn tot grootse dingen in staat is. En dat maakt de Hyperloop tot een project om in de gaten te houden.