De auto – met aan boord een dummy genaamd Starman – werd in februari 2018 gelanceerd en vliegt sindsdien tamelijk doelloos door ons zonnestelsel.

Maar afgelopen week was er toch even sprake van enige opwinding voor Starman. De dummy maakte – in een rode Tesla Roadster – zijn eerste scheervlucht langs Mars. De Starman passeerde de rode planeet daarbij op ‘slechts’ 7,4 miljoen kilometer afstand. Beelden zijn er helaas niet van. Starman beschikt namelijk niet over een camera.

“Een rode auto voor de rode planeet,” met die woorden bevestigde SpaceX’ baas Elon Musk in 2017 de geruchten die al enige tijd de ronde gingen en stelden dat Musk met de gedachte speelde om zijn eigen sportauto te lanceren. In februari 2018 was het dan zover: SpaceX lanceerde voor het eerst haar nieuwe Falcon Heavy-raket. Waar tijdens dergelijke testvluchten vaak betonnen of stalen blokken worden gelanceerd om toekomstige ladingen te simuleren, stopte SpaceX er een rode Tesla Roadster in. De auto werd met succes gelanceerd, wat onder meer onderstaande, epische foto opleverde.


Afbeelding: SpaceX.

Baan
De auto nestelde zich in een baan rond de zon en doet er volgens data van WhereisRoadster.com zo’n 557 dagen over om een rondje rond onze moederster te voltooien. Inmiddels heeft de auto al meer dan 2 miljard kilometer afgelegd. Op dit moment is de Tesla Roadster bijna 60 miljoen kilometer van ons verwijderd.

De Falcon Heavy die de Tesla en Starman in de ruimte bracht, is een zeer zware draagraket die oorspronkelijk ontwikkeld werd voor bemande missies, onder meer richting de maan. Maar al snel werd duidelijk dat SpaceX zichzelf in zekere zin voorbijgestreefd heeft; de ontwikkeling van de opvolger van Falcon Heavy – Starship – verliep zo voorspoedig, dat deze nu gebruikt zal worden om ruimtetoeristen richting de maan te schieten. De Falcon Heavy wordt mogelijk wel gebruikt voor de bouw en bevoorrading van de Lunar Gateway: een ruimtestation dat NASA in een baan om de maan wil laten verrijzen.

Zoals het er nu naar uitziet, blijft de Roadster nog jaren rond de zon cirkelen. Mooier wordt de auto er niet op, zo vertelde amateur-astronoom Marco Langbroek eerder aan Scientias.nl. Micrometeoroïden zullen de auto langzaam zandstralen en kleine gaatjes en deukjes in de carrosserie veroorzaken. Ondertussen verkleurt de auto door UV-licht en gaan ook de tripjes door de met geladen deeltjes gevulde Van Allen-gordels de auto niet in de koude kleren zitten. Starman laat het allemaal over zich heenkomen, ongetwijfeld gemotiveerd door de woorden die Musk op het dashboard van de auto liet zetten: “Don’t panic!”.