De maan Enceladus van Saturnus laat een complex patroon van golven en bellen achter in de ruimte. De magnetosfeer van Saturnus zit vol elektrisch geladen deeltjes, afkomstig van de planeet en haar manen. Enceladus beweegt zich door de ijle plasma en zorgt voor onregelmatigheden rond de langgerekte plasmaholte.

Metingen met de Cassini Plasma Spectrometer (CAPS) en het Magnetospheric Imaging Instrument (MIMI) laten zien dat zowel de maan als haar pluimen continu plasma opzuigt. Deze plasma jaagt met een snelheid van dertig kilometer per seconde langs de maan en zorgt voor een holte achter Enceladus. De leegte wordt deels gevuld door gas en stof van de actieve maan.

“Uiteindelijk sluit het plasmagat zich, maar dat gebeurt hardhandig”, legt Sheila Kanini van het University College in Londen uit. “We zien pieken in onze metingen die tientallen seconden tot twee minuten duren. Waarschijnlijk ontstaan deze onregelmatigheden als plasma het gat vanuit meerdere kanten vult.”

Wetenschappers weten nog niet precies hoe het hele mechanisme werkt. Daarvoor is meer onderzoek nodig.