Enceladus is een grote energiecentrale, zo blijkt uit metingen van NASA’s Cassini-ruimtesonde. De warmteafgifte van het zuidpoolgebied van de maan van Saturnus is veel groter dan voorheen gedacht. NASA-wetenschappers beweren dat Enceladus ongeveer 15,8 gigawatt energie produceert. Dat is meer dan de anderhalve kilowatt dat wetenschappers voorspelden.

U kunt 15,8 gigawatt vergelijken met de energieproductie van twintig kolencentrales. Wist u dat 15,8 gigawatt 2,6 keer de energieproductie van alle warmwaterbronnen in het Yellowstone-gebied is?

“Het is nog onbekend wat voor soort mechanisme deze inwendige energieproductie aandrijft”, zegt wetenschapper Carly Howett van het Southwest Research Institute. Howett en haar collega’s denken dat Cassini mogelijk geluk heeft gehad en dat de energieproductie op dit moment hoger ligt dan normaal. Wellicht zorgen baanveranderingen van Enceladus en buurman Dione ervoor dat de maan momenteel een extra actieve periode doormaakt.

Enceladus fascineert wetenschappers, omdat de maan geisers heeft. Een nog onopgeloste vraag is hoe geisers op Enceladus ontstaan. Wellicht dat er vloeibaar water onder het oppervlak bevindt. Wanneer het water druk opbouwt, dan kan een klein gat voldoende zijn om te zorgen voor een gigantische fontein.

En wie weet treffen wetenschappers ooit microscopisch leven aan onder het oppervlak van Enceladus. Astrobiologen sluiten nog niets uit!