Wanneer u in de zomerdag met blote voeten over straat loopt, dan voelt u het hete asfalt waarschijnlijk onder uw voetzolen branden. Is deze hitte op één of andere manier om te zetten naar stroom? Ja, menen onderzoekers. Wetenschappers van de universiteit van Rhode Island onderzoeken op dit moment welke methode de beste optie is.

“We hebben vele kilometers asfalt liggen en deze wegen absorberen ’s zomers veel hitte”, legt professor K. Wayne Lee van de universiteit uit. “Als we die hitte verzamelen en gebruiken voor ons dagelijks gebruik, dan besparen we fossiele brandstoffen. Ook daalt de CO2-uitstoot.”

Methode 1: betonnen barrières
Eén van de makkelijkste ideeën is om betonnen barrières uit te rusten met flexibele fotovoltaïsche cellen. Deze zonnecellen slaan genoeg energie op om lantaarnpalen van stroom te voorzien. Ook kan de groene stroom gebruikt worden om verkeersborden te verlichten.

“Deze techniek kan vandaag de dag al geïmplementeerd worden, omdat de technologie al bestaat”, legt Lee uit. “De nieuwste zonnecellen zijn zeer flexibel en verzamelen altijd energie, ongeacht waar de zon aan de hemel staat.”

Methode 2: buizennetwerk onder het asfalt
Een andere manier om de hitte te gebruiken is om een netwerk van buizen onder het asfalt aan te leggen. Wanneer de zon het asfalt opwarmt, dan warmt ook het water in deze buizen op. Het opgewarmde water kan vervolgens gebruikt worden om gebouwen te verwarmen of warm kraanwater.

De oud-student Andrew Correia onderzocht hoe zo’n buizennetwerk werkt. “Wat blijkt, asfalt houdt hitte goed vast. Zelfs als de zon onder is, dan blijft het water in de pijpen warm. Tijdens mijn onderzoek werd het water in sommige gevallen warmer dan het asfalt.”

Methode 3: sensoren die stroom opwekken
Een derde manier is om thermo-elektrische materialen in het asfalt te stoppen op verschillende dieptes. Door temperatuurverschillen ontstaat er elektrische stroom. Niet genoeg om een hele stad van energie te voorzien, maar gelukkig wel voldoende om straten ’s winters te verwarmen en zo ijsvrij te houden. Overigens staat deze techniek nog in de kinderschoenen. “Toch denk ik dat we met aanvullend onderzoek binnenkort deze methode kunnen uitvoeren”, zegt professor Sze Yang.

WIST U DAT…
…het ook mogelijk is om wegen van gerecycled plastic te maken?

Methode 4: asfalt vervangen
Het meest futuristische idee is om wegen van asfalt volledig te vervangen door gigantische elektronische blokken met fotovoltaïsche cellen, LED-verlichting en sensoren. Deze blokken kunnen elektriciteit opwekken, straten verlichten en reizigers tijdig voorzien van wegwerkzaamheden of omleidingen.

De technologie bestaat al, maar de verschillende elementen kosten nog te veel om asfalt te vervangen. Maar wellicht in de toekomst? Lee: “We gebruiken asfalt al meer dan 100 jaar, maar ik verwacht dat we binnenkort aan een verandering toe zijn.”