Onze aarde wordt dagelijks gebombardeerd met zogenoemde ultra-energetische kosmische straling. Wetenschappers hebben bewijs gevonden dat deze straling van buiten ons melkwegstelsel komt.

Meer dan 400 wetenschappers uit achttien landen schrijven in een paper in het wetenschappelijke vakblad Science dat zij een afwijking hebben ontdekt in de deeltjesstroom. Van de 30.000 gemeten kosmische deeltjes blijkt een groot deel uit een andere richting dan de Melkweg te komen. Zo ligt het maximum van deze straling 120 graden naast het centrum van de Melkweg. Dit is natuurlijk merkwaardig.

“We laten hiermee zien dat de meest energierijke deeltjes een extragalactische oorsprong hebben”, concludeert professor Gregory Snow van de universiteit van Nebraska-Lincoln.

De gegevens zijn in een periode van twaalf jaar verzameld door het Argentijnse Pierre Auger observatorium. Dit observatorium verzamelt gegevens van 1.600 deeltjesontvangers, die verspreid zijn over een oppervlak van ruim 3.000 vierkante kilometer. In vergelijking: de provincie Zuid-Holland heeft een oppervlak van 2.818 vierkante kilometer.

Oorsprong
“Dankzij deze deeltjes leren we meer over de oorsprong van het heelal”, vervolgt Snow. “Denk daarbij aan de oerknal en hoe sterrenstelsels en zwarte gaten vormden.”

Herkomst is nog onbekend
Het is nog onbekend waar de extragalactische deeltjes vandaan komen. Vuren supermassieve zwarte gaten deze deeltjes af? Of ontstaan ze bij extragalactische supernova’s? “We zijn nu aanzienlijk dichter bij de oplossing van het mysterie van de herkomst van deze uitzonderlijke deeltjes, een belangwekkende vraag uit de astrodeeltjesfysica,” zegt professor Karl-Heinz Kampert van de universiteit van Wuppertal. “Onze waarneming geeft duidelijk aan dat deze deeltjes buiten onze Melkweg zijn versneld.”z

“De speurtocht naar de precieze herkomst van de deeltjes is zo interessant omdat op die locatie extreme fysische processen plaatsvinden, waaruit elementaire deeltjes voortkomen met een energie die wij hier op aarde niet kunnen maken,” vertelt professor Sijbrand de Jong. “Uiteindelijk willen we niet alleen weten waar die deeltjes vandaan komen, maar ook hoe ze ontstaan.”

Zeldzaam
Wat het onderzoek naar de herkomst bemoeilijkt, is het feit dat deze deeltjes zeldzaam zijn. Zo krijgt onze planeet ieder jaar slechtst één deeltje per vierkante kilometer op bezoek.