ASTRONOMIE  Enkele kleine steentjes – één afkomstig van de top van de Mount Everest en de andere afkomstig van de maan – zijn klaar om gelanceerd te worden richting het International Space Station. Ze zijn een eerbetoon aan grote ontdekkers en staan symbool voor NASA’s nooit eindigende missie op zoek naar meer.

George Zamka – de commandant van de eerstvolgende missie – ontving de stenen gisteren uit handen van astronaut en beklimmer van de Mount Everest Scott Parazynski. “Deze stenen hebben al meer gedaan dan een mens in een leven kan doen,” zei Zamka tijdens de ceremonie in het Space Center Houston. “Ze lagen vier miljard jaar ongestoord op de maan. Ze kwamen in een ruimteschip richting aarde en toen nam Scott hen mee op zijn zoektocht naar de grenzen van het menselijk uithoudingsvermogen met de beklimming van de Mount Everest. Dus ze hebben al een geweldige geschiedenis. Nu staan ze op het punt om een upgrade van hun kilometerstand te krijgen. Als ze meegaan naar het ruimtestation mogen ze enkele jaren met 17.500 mijl per uur meereizen. Ze gaan een geweldige reis maken.”

Parazynski bereikte op 20 mei 2009 de top van de Mount Everest en had de vier steentjes van de maan – verzameld door Neil Armstrong en Buzz Aldrin tijdens de eerste maanwandeling – tijdens deze zware beklimming meegenomen. “Deze kleine steentjes zijn letterlijk in twee verschillende werelden verzameld,” merkte Parazynski op. “Maar er zijn nog andere werelden die we kunnen ontdekken en de bemanning van het ruimtestation gaat daar deel vanuit maken.” Het team van Zamka vertrekt 7 februari. De stenen worden in het observatiedek Cupola bevestigd.

Het is niet de eerste keer dat bijzondere stenen mee op missie gaan. NASA stopte al eens eerder ‘stiekem’ een maansteen in één van de shuttles. Het was echter een Canadees die als eerste een aardse steen naar het ISS bracht. In september 2006 bracht astronaut Steven MacLean een kiezel mee.

De stenen die nu meegaan, vormen met hun reis een ode aan Neil Armstrong en Sir Edmund Hillary die respectievelijk als de eerste mens op de maan wandelde en de top van de Mount Everest beklom. Ook een ieder die in Armstrongs’ of Hillary’s voetstappen traden mogen zich met de reis van de stenen geëerd weten. “Als we straks in de Cupola naar deze stenen kijken, naar het ruimtestation kijken of naar de maan kijken dan weten we weer hoe ver we gekomen zijn en hoe ver we nog moeten gaan,” meent Zamka.