mercurius1

Wetenschappers komen met nieuwe kaarten die verraden hoe het oppervlak van Mercurius in elkaar steekt. De kaarten suggereren onder meer dat de kleinste planeet in ons zonnestelsel een enorme inslag heeft meegemaakt.

De kaarten zijn gebaseerd op het werk van MESSENGER: een ruimtesonde die zich in 2011 in een baan rond Mercurius installeerde en onder meer de concentratie kalium, thorium, uranium, natrium, chloor en silicium op Mercurius vaststelde.

De kaarten laten zien dat Mercurius verschillende gebieden met elk hun eigen chemische samenstelling kent. Afbeelding: Carnegie Science.

De kaarten laten zien dat Mercurius verschillende gebieden met elk hun eigen chemische samenstelling kent. Afbeelding: Carnegie Science.

Inslag
De nieuwe kaarten laten zien hoe het oppervlak van Mercurius is samengesteld. De kaarten leggen voorheen onbekende – grote – gebieden bloot die een heel andere chemische samenstelling hebben dan hun omgeving. Eén van de meest opvallende gebieden is enorm groot (groter dan vijf miljoen vierkante kilometer). In dit gebied zijn de verhoudingen tussen magnesium/silicium, zwavel/silicium en calcium/silicium het hoogst, terwijl de verhouding aluminium/silicium er het laagst is. Het suggereert dat hier ooit een enorme inslag heeft plaatsgevonden, waarbij de mantel van Mercurius kwam bloot te liggen.

Heterogeen
Verder blijkt uit het onderzoek dat de mantel van Mercurius niet overal dezelfde samenstelling heeft. “Eerdere gegevens van MESSENGER hebben laten zien dat het oppervlak van Mercurius gevormd werd door vulkanische activiteit,” vertelt onderzoeker Patrick Peplowski. “De magma die lang geleden vrijkwam, ontstond door het gedeeltelijk smelten van de mantel van Mercurius. De verschillen in de samenstelling van verschillende gebieden op Mercurius suggereren dat de planeet een mantel heeft met een heterogene samenstelling.”

De kaarten kunnen ons inzicht geven in de historie van de kleinste planeet in ons zonnestelsel. “De korst die we op Mercurius zien, ontstond voor het grootste deel meer dan drie miljard jaar geleden,” vertelt onderzoeker Larry Nittler. “De opmerkelijke chemische variatie die door de observaties van MESSENGER onthuld is, zal toekomstige pogingen om de samenstelling van Mercurius en de oude geologische processen die de mantel en korst van de planeet gevormd hebben te modelleren en begrijpen, begrenzen.”