Het meer zou zo’n 100 bij 10 kilometer groot zijn en is daarmee maar ietsje kleiner dan het beroemde Vostokmeer: het grootste meer dat onder het ijs van Antarctica verstopt zit.

Wetenschappers kwamen het meer op het spoor toen ze satellietbeelden van het oostelijke deel van Antarctica bekeken. Op de beelden was te zien dat in het ijs groeven zaten die wel vaker boven subglaciale meren worden aangetroffen. In januari concludeerden onderzoekers al dat hier een 1000 kilometer lange vallei onder het ijs verborgen moet zitten. Toen al vermoedden onderzoekers dat de vallei verbonden was met een nog onontdekt subglaciaal meer.

Meer
En tijdens een bijeenkomst van de European Geosciences Union heeft onderzoeker Martin Siegert nu laten weten sterke aanwijzingen te hebben dat er inderdaad een nog onontdekt meer onder het ijs verborgen zit. Het meer zou zo’n 100 bij 10 kilometer groot zijn en is daarmee maar ietsje kleiner dan het grootste subglaciale meer van Antarctica: het Vostokmeer.

De groeven in het ijs en het vermoedelijke meer. Afbeelding: Stewart Jamieson / Martin Siegert / ICECAP2.

De groeven in het ijs en het vermoedelijke meer. Afbeelding: Stewart Jamieson / Martin Siegert / ICECAP2.

Radar
Siegert benadrukt dat het bestaan van het meer nog bevestigd moet worden. Om dat te kunnen doen, moeten radargolven door het ijs worden gejaagd. Siegert vertelt aan Scientias.nl dat een internationaal team van onderzoekers de benodigde gegevens recent heeft verzameld. “We zullen deze binnenkort gaan bestuderen.”

Verstopt
Als er daadwerkelijk een meer onder het ijs zit, heeft het zich heel lang voor ons verborgen weten te houden. Toch is dat niet zo gek, vertelt Siegert. “Voor we dit onderzoek deden, wisten we niets over dit gebied.” Wachten ons in de toekomst nog meer van dit soort grote ontdekkingen op Antarctica? Siegert denkt van niet. “Dit is het laatste onverkende gebied.”

Wat bevindt zich onder het ijs van Antarctica? We krijgen er een steeds beter beeld van. Maar op deze afbeelding is goed te zien dat Princes Elizabeth Land (waar het vermoedelijke meer zich bevindt) nog onontgonnen gebied is. Afbeelding: Stewart Jamieson / Martin Siegert / ICECAP2.

Wat bevindt zich onder het ijs van Antarctica? We krijgen er een steeds beter beeld van. Maar op deze afbeelding is goed te zien dat Princes Elizabeth Land (waar het vermoedelijke meer zich bevindt) nog onontgonnen gebied is. Afbeelding: Stewart Jamieson / Martin Siegert / ICECAP2.

Vostokmeer en leven
Wetenschappers zijn zeer geïnteresseerd in subglaciale meren op Antarctica. Ze zijn vaak bedekt met kilometers ijs en al vele millennia van de buitenwereld afgesloten. Maar onderzoek naar het Vostokmeer heeft al aangetoond dat dat niet wil zeggen dat er in deze meren geen leven mogelijk is. In het Vostokmeer zijn bijvoorbeeld tal van organismen aangetroffen. Het vertelt ons dat het leven op aarde veel meer kan hebben dan gedacht en dat heeft ook weer implicaties voor het leven op andere hemellichamen, bijvoorbeeld op de maan Enceladus die beschikt over een wereldwijde oceaan die bedekt is met een dikke laag ijs.

Het is niet ondenkbaar dat er ook in het meer dat onderzoekers nu denken ontdekt te hebben, leven is. Zodra het bestaan van het meer bevestigd is, is het volgens Siegert dan ook heel aannemelijk dat de jacht op eventueel leven in dat meer geopend wordt.