De Krabnevel heeft een enorme stroom gammastraling uitgestoten die dertig keer groter is dan we van de nevel gewend zijn.

Het gebeurde op 12 april. De uitstoot van gammastraling duurde zo’n zes dagen. In die periode varieerde de uitstoot van uur tot uur, maar er waren momenten waarop de nevel dertig keer meer gammastraling uitstootte dan normaal.

Niet stabiel
Wetenschappers staan voor een raadsel. De Krabnevel – een restant van een supernova – werd gezien als een stabiele lichtbron. Maar nu blijkt dat deze veel actiever en onvoorspelbaarder is dan gedacht.

Fermi
NASA’s Fermi Gamma-ray Space Telescope houdt de nevel goed in de gaten en was getuige van de enorme uitbarsting. Het is de derde keer dat Fermi het ziet gebeuren. Maar de laatste uitbarsting is bijzonder. Want deze is vijf keer intenser dan de uitbarstingen die ooit zijn waargenomen.

Over de nevel…

…In 1054 explodeerde een ster. De restanten van de supernova vormden de Krabnevel. De nevel bevindt zich op een afstand van zo’n 6500 lichtjaar van de aarde. In het midden van de nevel draait een neutronenster elke seconde ongeveer dertig keer om zijn as.

Bijzonder
Dat al drie van deze flinke uitbarstingen zijn waargenomen is te danken aan Fermi. In optisch licht lijkt de Krabnevel heel stabiel. Pas als er met een heel sensitieve telescoop – zoals Fermi – gekeken wordt, wordt duidelijk dat er sprake is van variatie. “Het is heel bijzonder dat zoveel telescopen zoveel jaren naar de Krabnevel hebben gekeken en dat het al die tijd constant is geweest,” stelt onderzoeker Julie McEnery. “En plotseling ontdekken we dat dat niet zo is.”

Grote vraag is waar de gammastraling precies vandaan komt. Geen enkel bekend deel van de nevel kan verklaren wat Fermi heeft gezien. Mogelijk veranderen magnetische velden niet ver van de neutronenster en veroorzaakt dat de stroom aan straling. Doordat het magnetisch veld verandert, versnellen deeltjes en en beginnen deze gammastraling uit te stoten. Maar of die verklaring klopt, is onduidelijk.