Een asteroïde met een doorsnede van 183 meter plofte iets meer dan twee millennia geleden voor de kust van New Jersey in zee en veroorzaakte enorme golven die het huidige New York overspoelden. Dat concluderen onderzoekers. Uit computermodellen blijkt dat de golven tot wel twintig meter hoog waren toen ze de Hudson instroomden.

New York ligt bij de monding van de Hudson. De onderzoekers namen er wat monsters van de bodem en ontdekten tussen de sedimenten opmerkelijke laagjes puin die daar enkel door een tsunami kunnen zijn neergelegd. “Er zijn lagen tot wel dertig centimeter dik,” vertelt onderzoeker Dallas Abbott. “Landinwaarts worden de lagen dunner en zijn ze nog zo’n zes centimeter dik.”

Nanodiamanten
In de bijzondere laag sedimentatie bevinden zich stofjes die alleen maar door een meteorietinslag veroorzaakt kunnen zijn. Bijvoorbeeld nanodiamanten. De inslag van zo’n asteroïde moet natuurlijk ook een krater hebben achtergelaten en de onderzoekers hebben al een kandidaat gevonden: een krater die zich op zo’n 150 kilometer afstand van de kust van New Jersey bevindt.

Storm?
Het is niet voor het eerst dat onderzoekers op deze lagen sediment stuiten. Eerder werden de afwijkingen echter verklaard door een tsunami die door orkanen of stormen werd veroorzaakt. “Maar dat verklaart natuurlijk niet het bewijs van de inslag,” merkt Abbott op.

Het is onduidelijk of de oorspronkelijke bewoners van Amerika de tsunami hebben meegemaakt. “Eén mogelijke reden voor het feit dat indianenstammen dit gebied pas relatief recent betrokken, is dat de mensen die hier ooit leefden allemaal zijn omgekomen. Als je kijkt naar de voorspelde hoogtes van de golven dan zijn er weinig plaatsen waar zij zich in veiligheid konden brengen.”