De vallei – die groter is dan de Grand Canyon – bewijst dat de kleine planeet aan het krimpen is.

Wetenschappers ontdekten de vallei op beelden gemaakt door MESSENGER. De vallei strekt zich uit tot in het Rembrandt-bekken. Dit is één van de grootste en jongste inslagbekkens op Mercurius. De vallei is meer dan 1000 kilometer lang, 400 kilometer breed en 3 kilometer diep. Daarmee is de enorme vallei kleiner dan Valles Marineris op Mars, maar groter dan de Grand Canyon en dieper dan de Grote Slenk (in het oosten van Afrika).

Krimpen
De vallei op Mercurius is echter op een heel andere manier ontstaan dan de Grote Slenk. De Grote Slenk ontstond doordat aardplaten uit elkaar bewogen. Maar Mercurius is niet opgebouwd uit losse platen. Het oppervlak bestaat eigenlijk uit één enorme plaat. En de vallei is waarschijnlijk ontstaan doordat Mercurius afkoelt en krimpt. Hierdoor wordt korstgesteente samengedrukt en langs breuken – die ontstaan doordat de korst wordt kromgetrokken – omhoog geduwd.

Breuken
De vallei die nu op Mercurius is ontdekt, wordt door twee van die breuken begrensd en ontstond waarschijnlijk doordat korstgesteente langs de twee breuken omhoog werd geduwd, terwijl de bodem van de vallei (in wording) verzakte. Met het verzaken van de bodem van de vallei, kwam ook een deel van de rand van het Rembrandt-bekken lager te liggen.

Volgens onderzoeker is de vallei het eerste overtuigende bewijs dat de korst van Mercurius door het krimpen van de planeet krom wordt getrokken. Hun bevindingen zijn gepubliceerd in het blad Geophysical Research Letters.