Wat deed u op uw vierde verjaardag? De meesten van ons kunnen zich dat niet meer herinneren. Maar voor hen is er hoop: wetenschappers zijn erin geslaagd om het geheugen van ratten met behulp van een natuurlijk enzym een boost te geven. Opvallend genoeg zorgde dat ervoor dat juist oude herinneringen, die al in het langetermijngeheugen waren opgeslagen, versterkt werden.

Wetenschappers zijn er met behulp van diverse stofjes al meerdere keren in geslaagd om bijvoorbeeld ratten te helpen met het opslaan van informatie. Maar het herstellen van hele oude herinneringen is iets nieuws, zo concluderen de onderzoekers.

Blokkeren
De wetenschappers lieten de ratten de oude herinneringen eerst vergeten door het enzym PKM-zeta te blokkeren. En dat bracht ze op ideeën. Als je het geheugen kan aantasten door het enzym te blokkeren, kun je het geheugen dan ook beter maken door meer van dit enzym toe te dienen?

Smaakjes
Ze besloten het uit te proberen. De onderzoekers leerden de dieren om bepaalde smaken te associëren met een naar gevoel: dat van een lichte voedselvergiftiging. De wetenschappers dienden de ratten enkele dagen later een virus toe met stofjes die veel van het betreffende enzym produceerden. Ze brachten het virus rechtstreeks in de neocortex aan. Ratten die de enzymen toegediend kregen, waren veel beter dan de ‘gewone’ ratten in staat om de smaken die niet goed voor ze waren te ontwijken. Zij konden dus beter onthouden wat ze geleerd hadden.

Af
Wat heel opvallend is, is dat ratten de training met de smaakjes enkele dagen voordat ze de enzymen toegediend kregen al gehad hadden. Die training hadden de diertjes dus allang opgeslagen en hadden de reis van het kortetermijngeheugen naar het langetermijngeheugen al gemaakt. De herinnering was dus al helemaal ‘af’ en toch konden de wetenschappers deze nog versterken.

Nader onderzoek is noodzakelijk, maar de wetenschappers hebben goede hoop dat studies zoals deze ook de mens uiteindelijk verder kunnen helpen. Het enzym kan namelijk voor twee doeleinden gebruikt worden: herinneringen versterken of ervoor zorgen dat herinneringen vergeten worden. Het eerste is handig, maar het tweede is weer heel nuttig in de medische wereld: bijvoorbeeld voor mensen met traumatische herinneringen.