rosetta

Nog een kleine honderd dagen en dan loopt de wekker van ruimtesonde Rosetta af. De sonde viel in juli 2011 in slaap en heeft de wekker op 20 januari 2014 staan. Niet lang daarna komt de sonde dan eindelijk in de buurt van de bestemming waar deze al zo’n tien jaar naar onderweg is: komeet 67P / Churyumov-Gerasimenko.

Rosetta werd in 2004 gelanceerd en zette middels een aantal flyby’s langs de aarde en Mars koers richting komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. In juli 2011 begon Rosetta aan het verre deel van haar reis, waarbij de sonde zich zo’n 800 miljoen kilometer van de zon verwijderde. Om ervoor te zorgen dat de sonde met het beetje zonne-energie dat deze ontving in leven kon blijven, werd deze in een soort winterslaap gebracht.

Wakker worden!
Inmiddels zijn we meer dan twee jaar verder en reist de komeet waar Rosetta achteraan jaagt weer richting de binnenste regionen van het zonnestelsel. Dat betekent dat Rosetta weer wakker mag gaan worden. En wel over een kleine honderd dagen: op 20 januari 2014. Zodra Rosetta wakker wordt, moet de sonde eerst de navigatieapparatuur opwarmen en daarna contact maken met de aarde. Dat is het moment waarop we te weten komen of Rosetta de lange reis overleefd heeft. “We zijn heel opgewonden over deze naderende, belangrijke mijlpaal en verlangen er sterk naar om de gezondheid van de sonde – nadat deze bijna tien jaar in de ruimte heeft doorgebracht – te bestuderen,” vertelt onderzoeker Fred Jansen.

WIST U DAT…

…recent voor de eerste keer indrukwekkende sporen van een komeetinslag op aarde zijn ontdekt?

Philae
Op het moment dat Rosetta wakker wordt, bevindt de sonde zich op nog zo’n negen miljoen kilometer van de komeet. Begin mei is die afstand naar verwachting al verkleind tot twee miljoen kilometer en dan worden ook de eerste foto’s van de komeet verwacht. Die moeten ons een beter beeld geven van de positie en baan van 67P/Churyumov-Gerasimenko. Ook zal Rosetta de komeet afspeuren naar een geschikte landingsplaats voor de lander Philae. Want voor het eerst in de geschiedenis van de mensheid zal er in 2014 een poging gedaan worden om te landen op een komeet. De lander zal foto’s maken van de komeet en onderzoek doen naar de samenstelling van 67P/Churyumov-Gerasimenko. Zo gaat de lander tot een diepte van zo’n dertig centimeter boren en de monsters analyseren.

Het onderzoek naar kometen zoals 67P/Churyumov-Gerasimenko is heel belangrijk. Kometen worden gezien als primitieve bouwblokken van het zonnestelsel en de meest waarschijnlijke bron van een groot deel van het water op aarde. Wellicht brachten ze zelfs de ingrediënten voor leven op aarde. Door kometen te bestuderen, kunnen we dus meer te weten komen over het ontstaan van het zonnestelsel en mogelijk ook het ontstaan van leven.