herschel

De Europese ruimtevaartorganisatie heeft één van de laatste foto’s van de Herschel-ruimtesonde gemaakt. De sonde functioneert niet meer en verlaat zijn baan om de aarde. De foto van Herschel is op 27 juni gemaakt door de Faulkes North-telescoop op Hawaï.

In april ging het boek dicht voor de ruimtesonde. Na meer dan drie jaar trouwe dienst werd de ruimtetelescoop slachtoffer van een onontkoombaar lot: oververhitting. ESA verlegde de baan van de ruimtesonde, waardoor Herschel zich de afgelopen twee maanden op 1,5 miljoen kilometer van de aarde bevond.

Afgelopen week is de nieuwe koers uitgestippeld voor Herschel. De ruimtesonde gaat om de zon draaien. Over dertien jaar komt Herschel weer in de buurt van de aarde.

Te warm
Het klinkt hard, maar de Herschel-telescoop is nutteloos geworden. De infraroodtelescoop gebruikte koelvloeistof om haar instrumenten te koelen. Om de zwakke infrarode en submillimeterstraling van donkere en koude gebieden van het heelal te observeren, mochten de instrumenten niet warmer worden dan -271 graden Celsius. De koelvloeistof raakte in april op, waardoor de instrumenten van de ruimtesonde nu zelf infrarode straling afgeven. Hierdoor is de zwakke straling van verre sterrenstelsels, nevels en quasars niet meer op te vangen.

Ontdekkingen
De afgelopen jaren werd Herschel intensief gebruikt door wetenschappers. In het archief van Scientias.nl is te zien waarom we zoveel te danken hebben aan Herschel. Zo ontdekte Herschel enkele van de jongste sterren ooit, dat Betelgeuze op ramkoers ligt met een muur van stof en dat asteroïde Apophis groter bleek te zijn dan verwacht. Ook maakte Herschel prachtige foto’s, waaronder van de Adelaarsnevel en de Andromedanevel.