Terwijl NASA nog steeds haar wonden likt, draait de wereld van de ruimtevaart gewoon door. ESA wil naar de maan en vlug een beetje: de eerste contracten zijn gesloten. Nog voor 2020 wil de Europese ruimtevaartorganisatie een maanlander en -rover lanceren. Met een beetje geluk volgt een bemande missie of zelfs een maanstation niet lang daarna.

ESA heeft zojuist een contract gesloten met EADS Astrium. Het bedrijf gaat de missie verder uitwerken. De ruwe vorm staat echter al vast. Een 700 tot 800 kilo wegende robot wordt op de zuidpool van de maan gezet. Zodra de lander is gearriveerd, laat deze een kleine rover los die het oppervlak van de maan gaat onderzoeken.

Water
“We gaan op zoek naar mineralen en hopelijk water,” vertelt onderzoeker Simonetta Di Pippo. “We willen uitzoeken of we ons kunnen voorbereiden op een duurzaam verblijf op het oppervlak van de maan.” Ook de gevaren die zo’n verblijf mogelijk opleveren, moeten door de robot in kaart worden gebracht.

Geld
Het benodigde materiaal wordt nu ontworpen, getest en verder uitgewerkt. Uiteindelijk rolt daar een financieel plaatje uit dat in 2012 door de autoriteiten moet worden goedgekeurd. Als de politiek akkoord is, kan de robot nog voor 2020 met een Soyuz-raket worden gelanceerd.

ATV
ESA borduurt voor de landing van de robot voort op haar ervaring met het Automated Transfer Vehicle (ATV). Dit vaartuig is in staat gebleken om zelf zijn weg te vinden in de ruimte. De maanlander moet dat straks ook gaan doen. Dat betekent dat deze twee of drie verschillende landingsplaatsen in het achterhoofd houdt en vervolgens zelf in moet schatten welke landinsgsplaats het meest geschikt is.

De maanlander moet sowieso landen op een plaats waar veel zonlicht is. Eén van de mogelijke locaties is een richel nabij de krater Shackleton. Daar staat de maanlander maandenlang in de zon en kan deze genoeg energie verzamelen voor een lange missie. In een ideale situatie moet de lander zeker enkele maanden tot een half jaar actief blijven.

Dit is het idee: een maanlander en kleine rover. Afbeelding: EADS Astrium