Een langgekoesterde wens van veel wetenschappers is zojuist een flinke stap dichter bij vervulling in de buurt gekomen. ESA’s missie naar de ijzige manen van Jupiter mag door naar de volgende fase. Een mijlpaal: eindelijk lijkt een missie naar onder meer Europa werkelijkheid te worden.

De veelbelovende missie draagt de naam JUICE (Jupiter ICy moons Explorer). De lancering staat gepland voor 2022. Dat lijkt nog ver weg, maar er is ook nog een hoop werk aan de winkel. De missie moet door verschillende fasen heen alvorens deze werkelijkheid wordt. En ESA heeft nu goed nieuws: ESA’s Science Programme Committee heeft toestemming gegeven voor de volgende fase van de JUICE-missie. Het gaat om de implementatiefase. Ook zijn er nu afspraken gemaakt over de financiering van de missie en de ontwikkeling van de instrumenten aan boord van JUICE.

Het is een mijlpaal voor JUICE die in 2030 bij Jupiter en zijn manen moet arriveren. Het is een veelbelovende missie. JUICE zal de atmosfeer, magnetosfeer en ringen van Jupiter bestuderen en onderzoek doen naar Ganymedes. Hiertoe zal de sonde zich in een baan rond Ganymedes plaatsen. Een primeur: nog nooit heeft er een sonde rond een ijzige maan als Ganymedes gecirkeld. Naast Ganymedes zal de sonde ook de manen Europa en Callisto bestuderen. JUICE zal worden uitgerust met onder meer camera’s, spectrometers, radar en diverse sensoren.

Het is een missie om – ondanks dat het nog even duurt – naar uit te kijken. Wetenschappers willen al heel lang de manen van Jupiter eens van dichtbij bekijken. Met name de maan Europa heeft hun interesse. Onder het dikke pak ijs dat deze maan bedekt zou zich namelijk een oceaan bevinden waarin wellicht leven mogelijk is. Velen zien de maan zelfs als dé plek om buitenaards leven in ons zonnestelsel te vinden. Het is twijfelachtig of JUICE dat buitenaardse leven kan opsporen, maar de sonde moet zeker in staat zijn om ons meer te vertellen over de omstandigheden in de omgeving van Jupiter.