ESO heeft een prachtige foto uitgebracht van de stellaire kraamkamer NGC 3603. In dit gebied worden aan de lopende band sterren geproduceerd. Eén van deze sterren is de meest massieve ster die tot nu toe is gevonden. En dat allemaal op een afstand van ‘slechts’ 22.000 lichtjaren bij de zon vandaan.

NGC 3603 is de meest nabije grote kosmische sterrenfabriek. Natuurlijk zijn er stellaire kraamkamers die zich dichter bij de aarde bevinden, maar die zijn lang niet zo groot als NGC 3603. Omdat dit grote stervormingsgebied niet zo ver van de aarde verwijderd is, kunnen astronomen het gebied goed observeren.

Om de sterren hangt een vage nevel. De nevel dankt zijn huidige vorm aan het intense licht en de straling van de sterren. Het centrale cluster in NGC 3603 huisvest duizenden sterren. De meeste sterren zijn gelijk of kleiner dan de zon. Er zijn een paar sterren die vele malen massiever zijn. Deze blauwe supergiganten bevinden zich dicht bij elkaar in een volume minder dan één kubieke lichtjaar. In deze compacte ruimte bevinden zich ook nog eens drie zogenaamde Wolf-Rayet-sterren: sterren aan het eind van hun leven.

Een van de sterren is 120 keer zo massief als onze zon. Het is voorlopig de meest massieve ster in ons melkwegstelsel. Het kan zijn dat er nog zwaardere sterren in ons sterrenstelsel zijn, maar die zijn óf nog niet gevonden óf nog niet gewogen.

Hieronder de foto die de Very Large Telescope heeft gemaakt.