Sculptor Dwarf Galaxy

Op een afstand van slechts 280.000 lichtjaar bij ons vandaan bevindt zich het Sculptor-dwergstelsel. Dit piepkleine sterrenstelsel is een nabije buur van ons eigen sterrenstelsel.

Omdat de sterren in het Sculptor-dwergstelsel zwak zijn en tevens ver uit elkaar liggen, lijkt het sterrenstelsel vrij transparant. Daarom is dit object pas in 1937 ontdekt. Dat is relatief laat voor een sterrenstelsel in onze buurt.

Lichtste dwergstelsel
Het lichtste dwergstelsel bestaat uit slechts duizend sterren. Het gaat om Segue 2, die in 2009 werd gevonden als onderdeel van de Sloan Digital Sky Survey. Segue 2 schijnt even fel als 900 zonnen bij elkaar; de Melkweg is 20 miljard keer helderder.

Astronomen denken dat alle grote sterrenstelsel – zoals de Melkweg – samenvoegingen zijn van kleinere sterrenstelsels uit de begintijd van het heelal. De dwergstelsels die momenteel nog bestaan – zoals Sculptor – bevatten daarom extreem oude sterren.

Overigens bevat het dwergstelsel niet alleen maar oude sterren. Naast de grootste groep met oude sterren – die relatief weinig zware elementen bevatten – zijn er ook jonge sterren. Deze jonge sterren zijn juist rijk aan zware elementen. Deze jonge sterren zwerven voornamelijk dicht nabij het hart van het stelsel aan.

De foto is gemaakt door de 2,2-meter MPG/ESO-telescoop van de ESO-sterrenwacht op La Silla.