ixv

Europa’s ‘ruimtevliegtuig’ gaat begin volgend jaar – op 11 februari – de lucht in. Het ‘ruimtevliegtuig’ is een belangrijke stap op weg naar een ruimtevaartuig dat na een ruimtemissie op een gewone landingsbaan landt en veilig kan worden hergebruikt.

Het ruimtevliegtuig draagt de naam Intermediate eXperimental Vehicle (IXV). ESA werkt er al een tijdje aan. Vorig jaar koos een prototype al het luchtruim en daalde vervolgens van een hoogte van zo’n 3000 meter af. Maar begin volgend jaar gaat ESA nog een stap verder. Dan moet het ruimtevaartuig vanaf een hoogte van 450 kilometer – heelhuids – terugkeren op aarde.

Uitstel
De lancering die IXV op een hoogte van 450 kilometer moest brengen, had eigenlijk deze maand al plaats moeten vinden. Maar ESA had iets meer tijd nodig en stelde de lancering tot nader order uit. Inmiddels is een nieuwe lanceerdatum bekend: IXV gaat op 11 februari volgend jaar de lucht in.

Over IXV
IXV is een experimenteel ruimtevaartuig dat vijf meter lang, 1,5 meter hoog en 2,2 meter breed is. Het ruimtevaartuig zal begin volgend jaar met behulp van een Vega-raket vanaf Frans-Guyana worden gelanceerd. IXV maakt zich op een hoogte van 320 kilometer van de raket los en zal uiteindelijk een hoogte van 450 kilometer bereiken. Vanaf die hoogte moet IXV weer terugkeren naar de aarde. Op het moment dat IXV de atmosfeer binnenkomt, heeft deze een snelheid van zo’n 7,5 kilometer per seconde. Daarmee is deze missie representatief voor een ruimtemissie waarbij IXV vanuit een lage baan rond de aarde op onze planeet terugkeert. Uiteindelijk moet IXV – na één uur en 40 minuten – in de Stille Oceaan plonzen. Wetenschappers zullen de sonde dan aan een grondig onderzoek onderwerpen om te achterhalen hoe deze de terugkeer naar de aarde doorstaan heeft.

De IXV is het begin van dit scenario. Afbeelding: ESA / J. Huart.

De IXV is het begin van dit scenario. Afbeelding: ESA / J. Huart.

De experimenten met IXV moeten meer inzicht geven in wat er allemaal komt kijken bij het ontwikkelen van een ruimtevaartuig dat na een ruimtemissie weer veilig op aarde landt en hergebruikt kan worden. Uiteindelijk moet IXV zo leiden tot de bouw van een relatief goedkoop, herbruikbaar ruimtevaartuig dat ladingen in verschillende banen rond de aarde kan brengen en vervolgens op een landingsbaan op de aarde terugkeert.