Elk jaar zakt het enorme flatgebouw met maar liefst 58 verdiepingen in San Francisco enkele centimeters dieper weg.

Dat blijkt uit onderzoek met behulp van satellieten. De Europese ruimtevaartorganisatie bestudeerde de wolkenkrabber met Sentinel-1. Deze missie bestaat uit twee satellieten die elk meerdere radarscans van hetzelfde gebied maken en zo piepkleine veranderingen aan het oppervlak kunnen detecteren. De techniek werkt met name goed wanneer er onderzoek wordt gedaan naar gebouwen, omdat deze de radarstralen heel goed reflecteren.

De satellieten bestudeerden de toren tussen 22 februari 2015 en 20 september 2016 en moeten concluderen dat deze tot wel 5 centimeter per jaar verzakt. De gekleurde puntjes op deze foto staan symbool voor door de satellieten bestudeerde doelen. De groene punten zijn stabiel. De puntjes met een andere kleur zijn in beweging. Afbeelding: Copernicus Sentinel Data / ESA SEOM INSARAP study / PPO.labs / Norut / NGU.

De satellieten bestudeerden de toren tussen 22 februari 2015 en 20 september 2016 en moeten concluderen dat deze tot wel 5 centimeter per jaar verzakt. De gekleurde puntjes op deze foto staan symbool voor door de satellieten bestudeerde doelen. De groene punten zijn stabiel. De puntjes met een andere kleur zijn in beweging. Afbeelding: Copernicus Sentinel Data / ESA SEOM INSARAP study / PPO.labs / Norut / NGU.

Schuin
Het betreffende flatgebouw in San Francisco – de Millennium Tower – werd in 2009 opgeleverd. Maar ondanks dat deze nog piepjong is, zijn er problemen met de wolkenkrabber. Recent zijn er aanwijzingen gevonden dat deze wegzakt en iets schuin komt te staan. De waarnemingen van Sentinel-1 bevestigen dat. Elk jaar zakt de wolkenkrabber enkele centimeters weg.

Fundering
Waarom de wolkenkrabber zinkende is, is niet helemaal duidelijk. Het lijkt erop dat er iets mis is met de fundering.

Pleasanton
Naast de wolkenkrabber in San Francisco heeft Sentinel-1 ook een blik geworpen op andere delen van de San Francisco Bay Area. En ook daar is meer veranderd dan je zo op het eerste gezicht zou zeggen. Zo tonen de satellieten aan dat het land rond de stad Pleasanton omhoog komt. Mogelijk doordat de hoeveelheid grondwater – na een vier jaar durende droogte die in 2015 ten einde kwam – weer toeneemt.

Landaanwinning
De komende tijd zal Sentinel-1 naar verwachting nog veel meer veranderingen aan het oppervlak bloot gaan leggen. Zo kan deze bijvoorbeeld gebieden monitoren waar landaanwinnig plaats heeft gevonden. In dergelijk gebieden kunnen grote veranderingen optreden. Dat zien we bijvoorbeeld rond het treinstation van Osla in Noorwegen. Het gebied eromheen is door landaanwinning ontstaan. Nieuwe gebouwen in de omgeving van het treinstation – waaronder het operagebouw – hebben een stevig in de grond verankerde fundering. Maar de oudere delen van het station zijn weg aan het zakken.

Maar de satellieten waaruit Sentinel-1 bestaat, zijn niet alleen in staat om de bewegingen van het land te monitoren. De satellieten kunnen bijvoorbeeld ook het zee-ijs in het Noordpoolgebied in kaart brengen.