ExoMars heeft zijn eerste foto van de rode planeet gemaakt. Op de foto is Mars nog een schimmige vlek, maar daar komt snel verandering in.

Op het moment dat de foto gemaakt werd, was de afstand tot Mars een slordige 41 miljoen kilometer groot. Hoewel de foto zo op het eerste gezicht niet heel indrukwekkend is, is deze wel heel belangrijk voor het team achter ExoMars. “De beelden bevestigen de gevoeligheid van het instrument en zijn scherp,” vertelt onderzoeker Antoine Pommerol.

Demonstratie

De ExoMars-missie is grotendeels een demonstratiemissie. ESA en Rusland willen vaststellen of ze in staat zijn een landingsmodule op het oppervlak van de rode planeet te zetten. Als dat lukt, is het de opmaat naar meer. In 2020 is het tijd voor ExoMars II: men wil dan een rover naar Mars sturen. Die missie en de ExoMars die nu onderweg is, moeten de weg vrijmaken voor een nog ambitieuzere missie: monsters op Mars verzamelen en terug naar de aarde brengen.

Scherper
Op dit moment kunnen telescopen op aarde nog scherpere foto’s van Mars maken dan ExoMars. Maar als de instrumenten naar behoren blijven functioneren, zullen de foto’s van ExoMars naar verwachting vanaf de tweede week van oktober beter zijn dan die aardse telescopen. En vanaf dat moment zal de resolutie van de beelden ook heel snel verbeteren.

De missie
ExoMars is een missie van de Europese en Russische ruimtevaartorganisatie en bestaat uit een orbiter (Trace Gas Orbiter) en een landingsmodule (Schiaparelli). De twee zullen op 16 oktober afscheid van elkaar nemen. Op 19 oktober zal de orbiter zich dan in een baan rond de rode planeet nestelen. Op diezelfde dag moet Schiaparelli op Mars landen (zie kader).

In aanloop naar de aankomst bij Mars testen onderzoekers alle instrumenten aan boord van ExoMars. Op 28 juli staat nog een flinke koerswijziging gepland. Vanaf dat moment koerst ExoMars recht op de rode planeet af.