In twintig jaar tijd hebben wetenschappers vele werelden buiten ons zonnestelsel ontdekt. De teller is nu de 700 gepasseerd.

Astrobioloog Jean Schneider houdt het allemaal bij in zijn Extrasolar Planets Encyclopedia. Zodra het bestaan van een exoplaneet bevestigd is, wordt deze in de encyclopedie opgenomen. En sinds kort pronken in deze encyclopedie 702 exoplaneten. De magische grens van 700 is daarmee verbroken.

NASA

Schneider is niet de enige die een lijstje met exoplaneten bijhoudt. NASA doet dat ook. Op die lijst staan 687 exoplaneten. Dat komt doordat NASA planeten pas toevoegt wanneer de ontdekking ervan in een paper is beschreven en dat paper geaccepteerd is voor publicatie.

1992
700 exoplaneten: dat is bijzonder. Zeker als u in ogenschouw neemt dat de eerste exoplaneet pas in 1992 werd ontdekt en pas drie jaar later werd bevestigd. Maar de laatste jaren gaat het hard: de ene na de andere exoplaneet wordt ontdekt. In november 2010 stond de teller op 500, twee maanden geleden haalden we de 600.

1235
En we zijn er nog lang niet. Zo heeft de Kepler-telescoop al zo’n 1235 kandidaat exoplaneten waargenomen. Van slechts 25 daarvan is reeds bevestigd dat het exoplaneten zijn. We kunnen de komende jaren naar verwachting dan ook nog vele honderden exoplaneten aan de lijst toevoegen.

De zoektocht naar exoplaneten is fascinerend. Want ze zijn allemaal weer anders en er zijn al heel wat bijzondere exemplaren ontdekt. Een exoplaneet met twee sterren, bijvoorbeeld. Of die ‘diamanten’ planeet. Maar het meest boeiend zijn toch de planeten die in de bewoonbare zone lijken te liggen en dus mogelijk leven herbergen.