Wetenschappers van het grootste optische observatorium ter wereld – de Gran Telescopio CANARIAS – hebben een zesde magnetar gevonden. Een magnetar is een neutronenster met een extreem sterk magnetisch veld. De ster zendt veel elektromagnetische straling uit, zoals röntgen- en gammastraling.

Een magnetar ontstaat wanneer een ster aan het eind van zijn leven is. Wanneer een ster met een supernova implodeert tot een neutronenster wordt zijn magnetische veld sterker. Een normale neutronenster heeft een magnetisch veld van 10^8 tesla. Het magnetisch veld kan onder bepaalde omstandigheden groter worden, tot meer dan 10^11 tesla. Dan noemen wetenschappers een neutronenster een magnetar.

De zon wordt later geen neutronenster, maar een witte dwerg. De zon is daarvoor net iets te klein. Een neutronenster is enorm dicht. Een theelepel met materiaal van een neutronenster weegt ongeveer honderd miljoen ton.

De nieuwe magnetar heet SGR 0418+5729. Zijn eigenschappen komen overeen met de eigenschappen van normale magnetars. Wetenschappers hopen de magnetar te gebruiken om meer te weten te komen over deze vreemde objecten.