Wetenschappers gaan uit hun dak als ze een planeet vinden die zich in de zogenoemde Goldilock-zone bevindt: de regio rondom een zon waarin vloeibaar water kan bestaan. Maar is dat wel terecht? Nieuw onderzoek toont aan dat veel van de planeten buiten ons zonnestelsel – of ze nu in de Goldilock-zone liggen of niet – bedreigd worden door hun gewelddadige moederster.

Planeten ter grootte van Jupiter die dicht om hun moederster heen bewegen worden vaak gezien als grote kanshebbers voor buitenaards leven. Zeker als ze dan ook nog eens in de Goldilock-zone liggen. Maar uit een nieuw onderzoek blijkt dat de moederster van zulke planeten er vaak een heftig leven op nahoudt. Deze sterren produceren gigantische zonnevlammen en stellen de planeten (en eventueel leven) zo bloot aan enorme hitte en gevaarlijke straling.

YZ CMi
Als voorbeeld noemen de onderzoekers de ster YZ CMi. Deze ster is nog vrij jong (enkele honderden miljoenen jaren, ter vergelijking: onze zon is waarschijnlijk 4,5 miljard jaar oud). Mede doordat de ster nog zo jong is, draait deze heel snel en heeft deze sterke magnetische velden. De ster draait zo snel dat deze enorm sterke vlammen kan produceren. In 2009 waren onderzoekers er getuige van hoe zo’n vlam de normale uitstoot van ultraviolette straling van de ster met een factor 200 vergrootte. De ozonlaag van eventueel bewoonbare planeten in de omgeving van deze ster zouden door zo’n enorme hoeveelheid straling vernietigd worden.

Rustiger
Sterren die er al een rustiger leven op nahouden en relatief gezien niet zo fel zijn, zijn eveneens gevaarlijk, zo ontdekten de wetenschappers. Zij kunnen plotseling enorme vlammen ‘spugen’ waardoor de ster tot wel tien procent helderder wordt. Zij blijven als het ware jong doordat de planeet zich dichtbij hen bevindt. Als voorbeeld halen de onderzoekers er de HD 189733 bij. Deze ster is al wat ouder, maar blijft jong doordat een planeet ter grootte van Jupiter steeds dichter bij de ster in de buurt komt en het magnetisch veld van de ster begint te beïnvloeden. Door die ‘aanraking’ gaat de ster sneller draaien, waardoor deze net als jonge sterren weer gevaarlijker en explosiever wordt.

De studie is ongetwijfeld een domper voor wetenschappers die nog altijd op korte termijn een buitenaards wezen hopen te ontmoeten. De werelden die het meest in aanmerking komen als thuisplaneet voor ET’s en dergelijke zijn de zogenoemde exoplaneten. Deze planeten zijn echter vrijwel allemaal planeten ter grootte van Jupiter die eveneens veel te dicht op hun moederster staan. Nu blijkt dat deze moedersterren veel gewelddadiger zijn dan gedacht, lijken de kansen op buitenaards leven steeds kleiner te worden.